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La zone mélanésienne interne

La Nouvelle-Calédonie

Deux faits géologiques font de la Nouvelle-Calédonie l'une des îles les plus intéressantes du sud-ouest du Pacifique : une colonne lithostratigraphique comprenant tous les termes du Permien à l'Actuel, exception faite du Crétacé inférieur et moyen, dont la lacune est due à une phase orogénique majeure postjurassique et antésénonienne ; des affleurements d'ultrabasites parmi les plus vastes du monde, dont l'altération en latérite, développée dès le Miocène, a donné des gisements de nickel d'une grande importance économique (8,5 p. 100 de la production mondiale en 1986).

De récents travaux ont montré que, si un paléoclimat tropical était à l'origine de la concentration relative d'hydroxydes de nickel dans les niveaux latéritiques, le climat subtropical actuel était plus particulièrement responsable de la richesse minière de la Nouvelle-Calédonie, car il est à l'origine du développement important, à la base des profils d'altération, des minerais silicatés de type garniéritique.

Les terrains les plus anciens, plissés et métamorphisés, constituant le noyau axial de l'île (massifs de Ouango-Netchaot et de Boghen), sont antépermiens, sans qu'une datation plus précise puisse leur être attribuée. Leur faciès est celui d'un environnement de fosse océanique : volcanisme sous-marin basaltique, volcanoclastites et sédiments terrigènes fins.

Les premiers terrains datés apparaissent au Permien-Trias inférieur. Ils sont représentés sur la côte ouest par un volcanisme acide et intermédiaire avec des formations sédimentaires épicontinentales probablement situées en bordure d'une terre émergée. À l'est, au contraire, dans la chaîne centrale, un volcanisme peu différencié et la présence de sédiments remaniés très fins paraissent indiquer que la terre émergée était lointaine : cette série se trouvait sans doute au large d'un système d'arc volcanique situé à l'ouest. Au-dessus de ces formations volcaniques apparaît une formation silto-gréseuse azoïque.

L'ensemble qui s'étend du [...]

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Michel RABINOVITCH, « OCÉANIE - Géologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 février 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/oceanie-geologie/