NEIGE

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Cristaux de glace en gros plan

Cristaux de glace en gros plan
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Neige : morphologie des cristaux

Neige : morphologie des cristaux
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Cristaux de glace

Cristaux de glace
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Neige : cristaux en étoile

Neige : cristaux en étoile
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La datation des couches de neige

La neige qui est tombée sur les régions polaires au cours des précédents millénaires s’est accumulée et s’est progressivement transformée en glace en raison d’une température négative et du poids qu’exercent sur elle les couches successives. Chaque couche a ainsi conservé, sous forme de bulles d’air et de poussières, des informations sur le climat qui existait au moment de sa formation.

Les grands inlandsis de glace du Groenland et de l’Antarctique constituent ainsi des archives climatiques remarquables. Grâce à des méthodes de forage qui permettent aujourd’hui d’extraire des échantillons de glace jusqu’à des profondeurs de plus de 3  600 mètres, il a été possible d’obtenir des informations sur le climat qui a régné sur notre planète au cours des 800 000 dernières années.

L’analyse isotopique des atomes présents dans la glace, et notamment des variations entre les isotopes 16 et 18 de l’oxygène (16O et 18 O) ou des isotopes de l’hydrogène comme le deutérium 2H ou D, permet de reconstituer les variations de température. Car, plus il faisait froid, plus la teneur de la glace en isotopes « lourds » (comme l’isotope 18 de l’oxygène ou le deutérium) est faible.

L’analyse des bulles d’air emprisonnées permet de reconstituer la composition de l’atmosphère, et plus particulièrement les contenus en gaz à effet de serre tels que le méthane et le dioxyde de carbone (gaz carbonique).

Enfin, la circulation atmosphérique peut être analysée grâce à la présence de poussières et de composés chimiques dans les glaces. Par le jeu des vents et des précipitations, la glace contient aussi des traces de pollution survenues à des milliers de kilomètres des lieux de forage : métaux lourds, poussières d’éruptions volcaniques, particules radioactives émises lors des essais nucléaires...

Aujourd’hui, à travers la [...]

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Pour citer l’article

Jean-Pierre CHALON, « NEIGE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 21 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/neige/