NEIGE

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Cristaux de glace en gros plan

Cristaux de glace en gros plan
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Neige : morphologie des cristaux

Neige : morphologie des cristaux
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Cristaux de glace

Cristaux de glace
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Neige : cristaux en étoile

Neige : cristaux en étoile
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Métamorphoses de la neige sèche

La neige est un matériau en constante évolution, qui se transforme sous les effets de son propre poids et sous ceux des différents paramètres météorologiques, comme la température, l’humidité ou la pluie. On parle alors de métamorphose.

Lorsque la température reste inférieure à 0 0C, on dit que la neige est sèche. Deux phases de l’eau (vapeur et solide) sont alors en présence. Il n’y a pas d’eau liquide. En raison des « effets de courbure » sur les tensions d’équilibre entre la glace et la vapeur d’eau, les régions concaves des cristaux ont alors tendance à gagner des molécules d’eau au détriment de la vapeur (condensation solide) pendant que les régions convexes en perdent (sublimation). De ce fait, les contours des cristaux s’adoucissent, les plus petits cristaux disparaissent et les autres évoluent pour prendre la forme de petits grains plus ou moins sphériques dont le diamètre est généralement compris entre 0,5 et 2 millimètres. Au fur et à mesure que la couche se tasse sous l’effet de son propre poids, les grains se rapprochent les uns des autres et se soudent (phénomène de frittage) pour former une couche compacte : c’est la phase de consolidation.

Neige : grains fins

Neige : grains fins

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Dans la neige à grains fins, ceux-là sont bien soudés, constituant des couches compactes, faciles à découper : c'est la neige idéale pour fabriquer un igloo. Ces petits grains sont souvent formés par l'action du vent : arrachés de la surface, les cristaux se brisent lors des chocs... 

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Un autre processus important dans la métamorphose est associé aux effets du gradient de température, c’est-à-dire aux effets des variations de température qui se produisent à l’intérieur de la couche de neige. Un gradient important s’observe fréquemment entre la surface froide et les couches plus profondes réchauffées par le sol qui avait emmagasiné de la chaleur pendant la période estivale. Chaque grain de la couche est alors plus chaud que celui qui se trouve directement au-dessus de lui. Comme les cristaux les plus chauds libèrent plus facilement des molécules que les cristaux plus froids, il s’ensuit une tendance à la sublimation des premiers, suivie d’une condensation solide de la vapeur d’eau sur les seconds. Cette cristallisation de la vapeur sur les points froids conduit à l’apparition d’aspérités anguleuses et s’oppose donc à l’effet de [...]


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Pour citer l’article

Jean-Pierre CHALON, « NEIGE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/neige/