NATIONL'idée de nation

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Apparition de l'idée de nation

La nation, communauté ethnique

Pendant tout le Moyen Âge, le mot « nation » a un sens très précis, conforme à l'étymologie (nascere) qu'a rappelée Isidore de Séville au viie siècle : c'est un groupe d'hommes qui ont ou à qui on attribue une origine commune.

Cette communauté ethnique a une importance considérable au moment des grandes migrations du haut Moyen Âge, poussant vers l'Europe occidentale des populations « barbares » qui ne se fixent au sol qu'après une longue période d'errance. Le souvenir – ou l'illusion – de l'origine commune se maintient quelque temps, mais les races se mêlent et la terre qui est l'habitat du groupe crée entre ses membres, quelle que soit l'origine lointaine, des solidarités de voisinage qui déterminent le lien social essentiel.

Le mot « nation » ne se maintient guère que pour désigner des hommes venus d'ailleurs, que leur langue insolite distingue des autochtones, au milieu desquels ils passent sans se fixer de façon durable. C'est ainsi que les écoliers des universités sont groupés en « nations » : à Paris, les nations sont traditionnellement au nombre de quatre, la française, la normande, la picarde et l'anglaise (remplacée ensuite par l'allemande). Dans les mines, on appellera pendant longtemps, de façon générale, « allemands » tous les ouvriers qui parlent une langue germanique.

Ce qui compte le plus désormais, en dehors du sentiment d'appartenance à la chrétienté, ce sont les liens que détermine le domicile ; le sol l'emporte sur la race. Comme l'écrit J. Strayer, « l'échelle des allégeances de la plupart des hommes au Moyen Âge était à peu près la suivante : d'abord et avant tout, je suis un chrétien, ensuite un Bourguignon et enfin un Français ».

La « patria », communauté territoriale

La patria de l'homme de l'Antiquité, c'était le pays de ses pères, c'est-à-dire sa ville natale, et cette notion s'est maintenue au Moyen Âge (G. Post) : la patria demeure une collectivité territoriale, c'est le « pays » (du latin pagus) ou mê [...]

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Pour citer l’article

Georges BURDEAU, Pierre-Clément TIMBAL, « NATION - L'idée de nation », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 06 mai 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/nation-l-idee-de-nation/