JEUX OLYMPIQUES, Grèce antique

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Le programme olympique

À l'instar de celui des Jeux modernes, le programme des Jeux antiques n'est pas fixe, et il varie au cours des siècles : lors de la première édition connue avec certitude par une inscription (776 avant J.-C.), il se résume à la course du stade, ou dromos (600 pieds, soit 192,27 mètres). Le diaulos (double stade) intègre le programme en 724 avant J.-C., le dolichos (course de fond de 24 stades, soit 4 614,50 mètres) en 720 avant J.-C., la lutte et le pentathle en 708 avant J.-C., le pugilat en 688 avant J.-C., les courses de quadriges en 680 avant J.-C., le pancrace en 648 avant J.-C.

En 632 avant J.-C., des concours réservés à des participants qu'on qualifierait aujourd'hui de « juniors » (jeunes de douze à dix-huit ans) prennent place aux jeux Olympiques. À partir de cette date, le déroulement des compétitions et le programme sportif sont connus. À leur premier apogée, qu'on situe au vi-ve siècle avant J.-C., les jeux Olympiques comptent dix épreuves : dromos, diaulos, dolichos, hoplitodrome (course en armes qui intègre le programme en 520 avant J.-C.), lutte, pugilat, pancrace, pentathle, course à cheval monté, course de quadriges ; en fait, on devrait en compter treize, car, à l'occasion du pentathle, les concurrents (outre la course du stade et la lutte) disputent les épreuves du lancement du disque, du jet du javelot et du saut en longueur.

Course de chars, vase grec

Photographie : Course de chars, vase grec

Sur ce vase à figures noires, l'artiste a représenté une course de chars. La course de quadriges fut introduite aux jeux Olympiques en 680 avant J.-C. 

Crédits : Kamira/ Shutterstock

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lanceurs de javelot à la palestre

Photographie : lanceurs de javelot à la palestre

Détail d'un lécythe (vase pour les huiles parfumées destinées aux soins du corps) représentant des athlètes s'entraînant au lancement du javelot. Céramique grecque, Ve siècle avant J.-C. Museo nazionale, Tarente. 

Crédits : Museo Nazionale Taranto/ Dagli Orti/ The Art Archive/ Picture Desk

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Un peu comme de nos jours, les compétitions ne constituent pas le seul volet des Jeux : l'organisation obéit à un rituel très précis. Tous les quatre ans, dix mois avant la nouvelle olympiade, la ville d'Élis, à qui revient le soin d'organiser les Jeux, désigne dix magistrats, les hellanodices (hellanodikai). Choisis parmi les grandes familles et pour leur prétendue impartialité, les hellanodices ont pour mission de régler l'ordonnance des fêtes et des concours : ils disposent des pleins pouvoirs afin d'assurer la régularité des compétitions et la police dans l'enceinte sacrée. Leur première mission est de recevoir les engagements. Tous les concurrents retenus sont alors soumis à un entraînement obligat [...]

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Vestiges d'Olympie

Vestiges d'Olympie
Crédits : P. Karapanagiotis/ Shutterstock

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Course de chars, vase grec

Course de chars, vase grec
Crédits : Kamira/ Shutterstock

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lanceurs de javelot à la palestre

lanceurs de javelot à la palestre
Crédits : Museo Nazionale Taranto/ Dagli Orti/ The Art Archive/ Picture Desk

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Statue de Zeus à Olympie, gravure

Statue de Zeus à Olympie, gravure
Crédits : Voyage aux Sept merveilles du monde, Augé de Lassus, 1880

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  • : historien du sport, membre de l'Association des écrivains sportifs

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Pour citer l’article

Pierre LAGRUE, « JEUX OLYMPIQUES, Grèce antique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 09 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/jeux-olympiques-grece-antique/