WHISTLER JAMES ABBOTT McNEILL (1834-1903)

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Au piano, J. A. Whistler

Au piano, J. A. Whistler
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Symphonie en blanc, III, J. A. Whistler

Symphonie en blanc, III, J. A. Whistler
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Vue de Battersea depuis les maisons de Lindsey, J. A. Whistler

Vue de Battersea depuis les maisons de Lindsey, J. A. Whistler
Crédits : Bridgeman Images

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Nocturne en bleu et or : Valparaiso, J. A. Whistler

Nocturne en bleu et or : Valparaiso, J. A. Whistler
Crédits : Bridgeman Images

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Américain par la naissance, français par la formation, britannique surtout par la carrière, Whistler est un des grands artistes cosmopolites du xixe siècle. Il compte également parmi ses plus fortes personnalités, et ses plus originales : sa vie ne manque ni de femmes, ni d'aventures (on a la preuve, aujourd'hui, qu'il fut trafiquant d'armes lors du conflit de 1866 entre l'Espagne et le Chili), ni de rencontres avec les écrivains et les artistes les plus renommés de son temps, de Swinburne et Rossetti à Mallarmé, de Courbet et Manet à Millais et à Sickert, sans oublier le monde de l'aristocratie parisienne ou celui de la grande industrie britannique. Il est surtout un artiste particulièrement séduisant : ses peintures, ses dessins, ses estampes témoignent d'une ambition esthétique poursuivie sans relâche, au service de laquelle il multiplia les recherches et les expérimentations techniques. Incomprise de la plupart pendant la majeure partie de la vie de l'artiste, son œuvre est désormais unanimement admirée, tant en Angleterre, où elle est pleinement intégrée à l'histoire de l'art victorien, que, plus paradoxalement, aux États-Unis : ceux-ci le revendiquent en effet alors même que sa peinture, par ses sujets ou sa matérialité, se sépare complètement du naturalisme et de la réflexion sur le paysage qui fondent alors, en grande partie, l'école américaine. Il n'est pas jusqu'à la France qui puisse réclamer une part de Whistler, très proche à ses débuts des réalistes. Il y habita pendant longtemps, y termina pratiquement sa vie, et y trouva admirateurs, critiques et parfois acheteurs. Lui-même laissait planer sur tous ces points une certaine ambiguïté : son internationalisme n'est peut-être qu'une forme différente de son individualisme.

Les années françaises (1855-1859)

Whistler est né en 1834 à Lowell, Massachusetts. Fils de militaire, il fut d'abord tenté par une carrière dans les armes. Aussi étudia-t-il, sans aucun succès sauf dans les cours de dessin, à l'United St [...]

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Écrit par :

  • : ancien élève de l'École normale supérieure, professeur à l'université de Paris-IV-Sorbonne

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Pour citer l’article

Barthélémy JOBERT, « WHISTLER JAMES ABBOTT McNEILL - (1834-1903) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 novembre 2018. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/james-abbott-whistler/