HYDROCARBURES

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Importance et enjeux

La plus ancienne utilisation d'hydrocarbures connue fut vraisemblablement à partir d'affleurements de bitume : en Judée (Palestine), en Égypte, au Pakistan... Dans cette dernière région, le site de Mehrgarh révéla aux archéologues durant les années 1970 des paniers, étanchéifiés par du bitume. Ces récipients ainsi imperméabilisés précédèrent les poteries. Datant de la même période néolithique (8 000 ans environ), le même site fournit des armatures de faucilles, sous la forme de microlithes, fixés par du bitume dans la rainure d'un support en bois. En Égypte, la momification usait de bandelettes ensuite badigeonnées de naphte, qu'Hérodote qualifie de « gomme ». Le calfatage des couffes, embarcations en roseaux des Babyloniens, était lui aussi dû à du bitume. Les gisements d'hydrocarbures furent donc fonctionnels, non pas plusieurs siècles mais plusieurs millénaires durant. L'historien grec Diodore mentionne un bitume, exploité déjà il y a plus de deux mille ans aux bords de la mer Morte.

Laissons là l'Antiquité pour en venir à une actualité préoccupante. La fin des hydrocarbures fossiles est-elle en vue ? Entrons-nous dans l'ère postcarbone, selon un néologisme récent ? À nous fier à des estimations crédibles, le pic de la production pétrolière, à hauteur d'environ 100 millions de barils de brut par jour, serait atteint entre 2010 et 2020. Le pic de production gazière serait plus tardif d'une vingtaine d'années. Lors de L'élaboration de cet article, le baril de pétrole brut atteignit 100 dollars, et l'on ne peut que s'en féliciter : par les économies de carburant que cela imposera ; par l'exploitation des schistes bitumineux de l'Alberta ainsi rendue rentable ; par le recours à d'autres sources d'énergie (solaire, éolienne, géothermique, marémotrice...).

Du point de vue quantitatif, nous gaspillons des quantités considérables d'hydrocarbures sans même les utiliser pour nous chauffer, pour nous transporter ou pour alimenter des usines en énergie. En 2006, la quantité de gaz naturel brûlée dans des torchères au [...]

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Hydrocarbures : classification

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Cyclanes

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Cyclènes

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Cyclisation du squalène et d'hexadiènes

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  • : professeur honoraire à l'École polytechnique et à l'université de Liège (Belgique)

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Pour citer l’article

Pierre LASZLO, « HYDROCARBURES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/hydrocarbures/