GRÈCE ANTIQUE (Civilisation)La cité grecque

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Acropole, Athènes

Acropole, Athènes
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Agora d'Athènes (reconstitution)

Agora d'Athènes (reconstitution)
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Aristophane – Athènes

Aristophane – Athènes
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Histoire et organisation

Les origines

La cité s'est constituée dans un monde oriental soumis jusqu'alors à des monarchies centralisées et bureaucratiques intégrant sous la domination du souverain (roi-dieu ou roi-prêtre) la nature et les hommes. Toutefois, les Phéniciens semblent avoir tenté d'instaurer des formes politiques qui annoncent celles des Grecs, et dans les « cités » de Mésopotamie, placées souvent sous l'autorité d'un temple, auquel est parfois rattaché le palais, on voit se développer un monde des « portes », jouissant d'une certaine autonomie par rapport au palais et au temple, et un quartier des marchands (où habitent aussi des étrangers), lui aussi plus ou moins autonome.

Les Grecs de l'époque classique ont eu une conception essentiellement logique de la cité. Ils découvraient dans Homère l'existence d'une royauté qui avait presque partout disparu (la double monarchie de Sparte est l'exception la plus notable) ou n'était plus qu'une magistrature annuelle (Athènes), et montraient comment s'étaient succédé royauté, aristocratie de cavaliers, aristocratie d'hoplites, démocraties (souvent précédées de tyrannies). Ou bien encore ils exposaient (Aristote) comment la famille se groupe en villages, les villages en cités, les cités en peuples. Ils n'ont pas cessé d'opposer le citoyen grec, ne devant obéissance qu'aux lois, au sujet ou à l'esclave du monarque oriental ou aux non-civilisés, comme les Cyclopes d'Homère (fin du viiie siècle av. J.-C.) : « Chez eux pas d'assemblées [agorai] où l'on porte le conseil, pas de règlements, ils habitent au haut des monts ou au fond des cavernes et chacun, sans tenir compte d'autrui, règle la vie de sa femme et de ses enfants » (Odyssée, IX, 112-115). Ils ont toutefois totalement ignoré que leurs institutions monarchiques étaient très proches de celles de l'Orient ancien, ce qu'a précisément montré l'archéologie et, tout récemment (1933), le déchiffrement des t [...]

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Écrit par :

  • : agrégé de l'Université, docteur ès lettres, professeur de philosophie à l'université de Paris-VIII-Saint-Denis
  • : directeur d'études émérite, École des hautes études en sciences sociales, Paris

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Pour citer l’article

François CHÂTELET, Pierre VIDAL-NAQUET, « GRÈCE ANTIQUE (Civilisation) - La cité grecque », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 septembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/grece-antique-civilisation-la-cite-grecque/