GAZ NATUREL

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Mélange d'hydrocarbures saturés composé essentiellement de méthane, le gaz naturel appartient au groupe des combustibles fossiles, comme le charbon, le pétrole ou le lignite. Comme ces derniers, il peut être utilisé aussi bien comme source d'énergie que comme matière première. Non renouvelable mais relativement abondant et assez bien réparti dans le monde, il dispose de nombreuses qualités (souplesse d’utilisation, qualités écologiques) et présente donc, potentiellement, une large gamme d'usages massifs. Toutefois, il reste difficile à transporter car il doit être concentré, soit par compression pour transiter dans les gazoducs, soit par liquéfaction à très basse température pour être chargé dans des méthaniers.

La consommation mondiale de gaz naturel a représenté, en 2004, environ 24 p. 100 de la consommation d'énergie primaire, au lieu de 10 p. 100 seulement en 1950. Elle a ainsi atteint 2,3 milliards de tonnes d'équivalent pétrole (tep ; 1 tep équivaut à environ 1 100 m3 de gaz) et ne cesse de croître, notamment en raison de la faible pollution dégagée qui fait du gaz un combustible recherché dans les zones à forte densité humaine. L'exploration, la production, le traitement et le transport du gaz emploient des centaines de milliers de travailleurs dans le monde, dans une industrie lourde où la productivité de la main-d'œuvre est très élevée. La collecte, le transport et la distribution du gaz naturel ont nécessité la pose de près de 4 millions de kilomètres de conduites, dont plus d'un million sont des conduites de transport proprement dites. Le traitement des gaz bruts permet de récupérer chaque année plusieurs dizaines de millions de tonnes de gazoline (condensats) et de liquides de gaz naturel, et de produire environ un tiers du tonnage mondial de soufre. Le gaz naturel et ses coproduits constituent des éléments de base appréciés pour l'industrie de l'ammoniac et du méthanol ainsi que pour la pétrochimie (plastiques, caoutchoucs et fibres synthétiques).

Bien que le gaz soit connu depuis la plus haute antiquité, son utilisation à grande échelle est un phénomène très récent puisqu’elle ne s'est généralisée qu'au cours de la seconde moitié du xxe siècle. Son état gazeux, qui le rend plus difficilement transportable, donc exploitable, a longtemps constitué un obstacle au développement de sa consommation. De ce fait, le gaz naturel paraît aujourd'hui la plus jeune des grandes sources d'énergie primaires après l'énergie nucléaire.

Le développement des usages du gaz naturel et la mise en exploitation corrélative de réserves auparavant inexploitées voire gaspillées (gaz « fatal » brûlé aux torchères des puits pétroliers) sont donc étroitement tributaires des solutions techniques, de plus en plus hardies, qui permettent d'assurer, dans des conditions économiquement viables, le transport intercontinental du gaz.

Or, le transport massif du gaz n'est pas chose aisée. À température et pression normales, pour une même valeur calorifique, le gaz occupe un volume mille fois plus important que le pétrole. Aussi le transport du kilowattheure gaz revient-il en moyenne deux à trois fois plus cher que celui de son équivalent énergétique pétrole. Les caractéristiques technico-économiques du transport et de la distribution imposent donc de desservir des marchés importants, concentrés et réguliers.

Le gaz naturel eut longtemps deux caractéristiques : produit de second plan, il restait le parent pauvre du pétrole dont il accompagnait l'extraction ; par ailleurs, il était un produit essentiellement nord-américain, l'industrie gazière ayant pu se développer favorablement aux États-Unis grâce à des ressources abondantes proches de lieux de consommation. Mais, depuis la fin de la Seconde Guerre mondiale, de vastes gisements de gaz sans pétrole associé ont été découverts et progressivement mis en exploitation, notamment au Canada, en Italie, en Roumanie, en France, en Russie, en Algérie, aux Pays-Bas, en mer du Nord, au Moyen-Orient et, plus récemment, dans le golfe de Guinée.

L'accroissement des rés [...]

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Gaz naturel : composition chimique

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Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Principe d'une centrale à cycle combiné

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Gaz naturel : consommation

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Gaz naturel : principaux producteurs

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Écrit par :

  • : chef du département synthèses-opérations nouvelles-gestion, direction du gaz naturel, Société nationale Elf Aquitaine
  • : chargée d'affaires
  • : adjoint au chef du département France, direction du gaz naturel, Société nationale Elf Aquitaine
  • : stratège à la direction générale gaz-électricité du groupe Total
  • : chargée de mission, direction du gaz naturel, Société nationale Elf Aquitaine
  • : département gaz naturel liquéfié, Société nationale Elf Aquitaine
  • : chef de département à la direction du raffinage et de la distribution, Société nationale Elf Aquitaine

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Pour citer l’article

Bernard CLÉMENT, Évrard DE FOSSEUX, François DEBIEN, Jean-Pierre PERRET, Odile PUYRAIMOND, Patrick de RENÉVILLE, Michel RICHARD, « GAZ NATUREL », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 janvier 2023. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/gaz-naturel/