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Lévi-Strauss et la méthode structuraliste

Cependant, l'apport de Radcliffe-Brown fut décisif. À partir des études qu'il fit en Afrique, s'est développée la théorie moderne de la parenté, et l'étude des systèmes de relations a ouvert la voie à la méthode structuraliste de Claude Lévi-Strauss. Partant de la prohibition de l'inceste, celui-ci découvre qu'elle fonde une règle positive : l'obligation de donner des femmes. Il étudie le système d'échange des femmes et construit ainsi des modèles de différents cycles d'échange, qui permettent à la fois de décrire et de comprendre les règles de parenté d'un certain type et de prévoir le comportement global des individus d'une société. Les différents systèmes, politiques, mythologiques, etc. sont classificatoires ; ils ont été élaborés pour mettre en évidence les mêmes propriétés structurales et permettre une analyse analogue à celle qui a révélé les propriétés fondamentales du langage, la phonologie structurale. Tous les systèmes humains de communications doivent avoir, suppose-t-on, sinon la même structure fondamentale, du moins des propriétés logiques communes, puisqu'ils sont tous, en fin de compte, le produit de l'esprit humain. C'est sur ce postulat que repose la tentative d'analyse structurale de Lévi-Strauss, dont les résultats ont bouleversé l'ethnologie contemporaine.

Cette discipline, qui est une connaissance positive de la diversité des sociétés et des cultures humaines, n'a certainement plus le privilège de mettre ou de remettre en cause les certitudes philosophiques et les présuppositions implicites sur lesquelles nous vivons. Il est cependant de sa nature de ne pouvoir éviter cette mise en question, même et surtout quand notre civilisation industrielle achève d'écraser, nolens volens, les derniers restes de « primauté ». Nous avons montré qu'elle avait des ambitions plus hautes que celle de proclamer le relativisme culturel, puisqu'elle se veut scientifique ; elle tente de sais [...]

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Pour citer l’article

Patrick MENGET, « ETHNOLOGIE - Histoire », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 02 décembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/ethnologie-histoire/