ENVIRONNEMENTCatastrophisme environnemental

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Des craintes croissantes concernant la rapide et profonde dégradation de l'environnement

Le pessimisme, voire le catastrophisme, environnemental tel qu'il apparaît durant la première moitié du xxe siècle repose sur le constat que la dégradation provoquée par l'homme dans son environnement naturel, dans son fonctionnement et dans les services qu'il rend est désormais profonde. Paul B. Sears le résume en 1941 : « La conservation, comme la santé et la justice, prend tout son sens seulement lorsqu'elle fait défaut. L'idée ne serait pas apparue dans une société humaine qui aurait maintenu une relation favorable et bien équilibrée avec son environnement. »

L'idée qu'une forêt doit être protégée d'une trop forte exploitation pour prévenir sa disparition est très ancienne – la gestion des forêts initiée par Colbert aux fins de répondre aux besoins en bois de marine en témoigne –, mais ce qui est nouveau à la fin du xixe siècle, c'est l'inquiétude naissante pour l'ensemble des ressources, qu'elles soient marines, cynégétiques, forestières, minières, agricoles... On se soucie déjà des ressources nouvelles comme le charbon et le pétrole : des experts s'affrontent, dès les années 1880, sur la durée d'exploitation des stocks de ces sources d'énergie. Certains craignent déjà une future pénurie, tandis que d'autres affirment que l'on n'est qu'au début de cette exploitation et qu'il n'y a rien à redouter pour l'avenir.

Il faut attendre le début du xxe siècle pour que le mouvement en faveur de la conservation de l'environnement, qui constitue la réponse à ces craintes, soit véritablement audible. La personnalité et l'action du président Theodore Roosevelt (1858-1919) jouent alors un rôle essentiel. Il participe au lancement, en 1887, du Boone and Crocket Club, lequel rassemble des chasseurs soucieux de moraliser les pratiques et de sauvegarder la grande faune américaine. Dès lors, les États-Unis apparaissent aux yeux du monde à l'avant-garde de ce mouvement. Ce club pilote la création de la [...]


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Baby-boom aux États-Unis, 1950

Baby-boom aux États-Unis, 1950
Crédits : D.R.

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La Terre vue du ciel, Élisée Reclus (1876), Nouvelle Géographie universelle ; la terre et les hommes

La Terre vue du ciel, Élisée Reclus (1876), Nouvelle Géographie universelle ; la terre et les hommes
Crédits : Élisée Reclus, Nouvelle Géographie universelle, Librairie Hachette et Cie, Paris, 1876

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  • : docteur en sciences de l'environnement, historienne des sciences et de l'environnement, chercheuse associée au laboratoire SPHERE, CNRS, UMR 7219, université de Paris-VII-Denis-Diderot

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Pour citer l’article

Valérie CHANSIGAUD, « ENVIRONNEMENT - Catastrophisme environnemental », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/environnement-catastrophisme-environnemental/