ENVIRONNEMENTCatastrophisme environnemental

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De la politique de conservation à l'écologie politique

À l'exception du réchauffement climatique, les thèmes abordés dans les différents ouvrages sur l'environnement parus de 1948 à 1968 sont donc identiques aux préoccupations actuelles ; seul le vocabulaire a évolué. De nouvelles expressions comme « biodiversité », « développement durable », « utilisation soutenable », « décroissance », etc., connaissent une immense popularité, mais les idées qu'elles véhiculent sont apparues dans des thèses développées par la génération précédente, voire au xixe siècle. L'histoire personnelle des premiers théoriciens du catastrophisme permet d'entrevoir leurs univers intellectuels, culturels et idéologiques. On découvre alors qu'ils n'ont jamais été des adversaires acharnés du progrès, du capitalisme ou du genre humain. Bien au contraire. C'est du contenu de l'idée de progrès et des relations avec l'environnement naturel qu'il est question.

On peut avoir le sentiment, en parcourant ces livres vieux de plus d'un demi-siècle, qu'ils n'ont servi à rien et qu'on débat toujours et encore des mêmes questions aujourd'hui. Ces ouvrages ont pourtant joué plusieurs rôles fondamentaux.

Tout d'abord, en mettant sur le devant de la scène publique les questions environnementales, ils obligent les écologistes scientifiques à sortir de leur tour d'ivoire et à s'engager dans les débats contemporains. Ensuite et surtout, en rendant indispensable l'expertise scientifique, ils contribuent, à leur façon, à l'émergence d'une nouvelle discipline : la biologie de la conservation.

Mais surtout, ces travaux établissent un impératif : il est nécessaire d'analyser et de traiter les problèmes environnementaux d'une façon globale ou holistique. C'est le sens du concept de « biosphère » développé en 1926 par le géochimiste russe Wladimir Vernadsky (1863-1945), qui analyse la terre comme un système global où les phénomènes géochimiques sont intimement liés aux phénomènes biologiques. C'est aussi le cas de la notion de relations trophiques développée dans les années 1920 par l'écologiste britannique Charles Sutherl [...]


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Baby-boom aux États-Unis, 1950

Baby-boom aux États-Unis, 1950
Crédits : D.R.

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La Terre vue du ciel, Élisée Reclus (1876), Nouvelle Géographie universelle ; la terre et les hommes

La Terre vue du ciel, Élisée Reclus (1876), Nouvelle Géographie universelle ; la terre et les hommes
Crédits : Élisée Reclus, Nouvelle Géographie universelle, Librairie Hachette et Cie, Paris, 1876

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  • : docteur en sciences de l'environnement, historienne des sciences et de l'environnement, chercheuse associée au laboratoire SPHERE, CNRS, UMR 7219, université de Paris-VII-Denis-Diderot

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Pour citer l’article

Valérie CHANSIGAUD, « ENVIRONNEMENT - Catastrophisme environnemental », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/environnement-catastrophisme-environnemental/