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Histoire des drones

L’intérêt actuel pour les drones ne doit pas masquer le fait qu’ils ont déjà une longue histoire : au cours de la Première Guerre mondiale, quelques spécialistes audacieux ont réussi à faire voler des avions-cibles radiocommandés, sans pilote à bord.

Les premiers drones opérationnels

Mais c’est lors de la Seconde Guerre mondiale, devant les importantes pertes de l’aviation d’observation de chacun des antagonistes, que l’idée de développer des engins d’observation sans équipage (ni pilote ni observateur), en vue d’applications opérationnelles, a vu le jour. Toutefois, la sensibilité au brouillage de leurs systèmes de guidage rendait leur emploi difficile, voire impossible.

L’arrivée de l’informatique dans les années 1960 a alors permis d’envisager des engins autonomes, capables d’opérer au-dessus d’une zone donnée afin d’y recueillir de précieuses informations. C’est à cette époque que sont apparus en France les premiers drones européens, tel le R20 développé par la société Nord-Aviation et dérivé de l’engin cible CT20 utilisé comme cible pour les avions de chasse ou les missiles. Destiné à la surveillance des champs de bataille, ce drone de reconnaissance R20, opérationnel de 1966 à 1976, est muni d’un programme de vol interne, ce qui le rend insensible aux brouillages.

Depuis cette époque, les progrès considérables réalisés dans des domaines tels que l’informatisation, la robotique, l’optronique, l’imagerie radar ou encore la transmission de données ont permis d’étendre l’utilisation des drones à des missions de plus en plus diversifiées. De plus, le concept de conflit « zéro mort », d’origine américaine – en réalité le souhait d’une stricte limitation des pertes humaines –, ne peut qu’amplifier l’emploi de ces engins.

Quelques étapes clés de l’histoire des drones

La première utilisation militaire à grande échelle des drones a eu lieu lors de la guerre du Vietnam. En effet, à partir du milieu des années 1960, les Américains ont recours aux drones Firebee, développés par Teledyne-Ryan, pour localiser les rampes de lancement des missiles sol-air soviétiques SAM-2 des forces nord-vietnamiennes. Quelque 3 500 missions effectuées par des drones américains ont été recensées tout au long de ce conflit.

En 1973, lors de la guerre du Kippour, Israël, autre acteur majeur en matière de drones, sature et leurre les défenses aériennes égyptiennes installées le long du canal de Suez au moyen d’un grand nombre de drones de faible coût, et donc non réutilisables. Puis, en 1982, pendant l’opération Paix en Galilée, Israël utilise ces mêmes moyens pour détecter et leurrer les batteries antiaériennes installées par la Syrie au sud du Liban.

En 1991, lors de la guerre du Golfe, les Américains se servent du drone Pioneer pour la surveillance de jour et de nuit, l’acquisition des objectifs, les réglages de l’artillerie… Ces drones ont effectué plus de 500 missions. Au cours de ce même conflit, les Britanniques ont mis en œuvre le drone Phoenix, et les Français le drone Mart (mini-avion de reconnaissance télépiloté).

Pendant les conflits en ex-Yougoslavie (1991-1999), des drones américains de nouvelle génération, construits par General Atomics et appelés Predator, font leur apparition. De son côté, l’armée française effectue plusieurs dizaines de missions de surveillance et d’observation au moyen des drones CL-289, développés par E.A.D.S. (European Aeronautic Defence and Space Company), et des drones Crécerelle, mis au point par Sagem (Société d’applications générales d’électricité et de mécanique).

Depuis le début des années 2000, le rôle des drones s’est sans cesse accru ; ils occupent désormais une place centrale dans les opérations militaires. En 2003, lors de la deuxième guerre d’Irak, les Américains ont utilisé des drones comme leurres pour que la défense aérienne de Bagdad se découvre. Lors du conflit en Afghanistan (2001-2014), plus de 600 drones de types variés ont été mis en œuvre, certains étant armés de missiles ou de bombes à guidage laser. Depuis 2013, la France déploie des drones M.A.L.E. (moyenne altitude et longue endurance) non armés pour ses opérations militaires au Mali et dans la bande sahélienn [...]

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Système de drones militaires

Système de drones militaires
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Drones militaires

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Microdrone Remanta 

Microdrone Remanta 
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Drone Sperwer

Drone Sperwer
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  • : haut conseiller à l'Office national d'études et de recherches aérospatiales, membre de l'Académie de l'air et de l'espace

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Pour citer l’article

Philippe CAZIN, « DRONES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/drones/