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Les systèmes de drones militaires 

Les drones militaires font l’objet d’un engouement croissant. Or, contrairement à certaines idées reçues, les systèmes opérationnels de drones sont des systèmes relativement coûteux. Pour remplacer ou compléter les aéronefs pilotés, les missiles de croisière ou les satellites, ils doivent démontrer qu’ils sont capables de faire mieux ou qu’ils sont moins chers.

Les drones sont de plus en plus utilisés pour des missions dangereuses (reconnaissance à basse altitude, désignation d’objectif, suppression de la défense aérienne adverse) ou de très longue durée, les « pilotes » de ces engins pouvant, du fait qu’ils restent au sol, se relayer. Les Anglo-Saxons parlent de « missions 3D », pour dull, dirty and dangerous (missions ennuyeuses, sales et dangereuses). Les drones peuvent aussi remplacer ou compléter les satellites pour des missions de reconnaissance stratégique ou d’alerte avancée (détection de départ de missiles), lorsque les qualités de permanence sur zone et de transmission en temps réel sont des critères essentiels. En effet, ils sont capables d’assurer une surveillance permanente de zones ciblées et de transmettre en temps réel leurs données, ce qui n’est pas toujours le cas des satellites. En revanche, les drones doivent respecter les traités relatifs à la légitimité de pénétration des espaces aériens nationaux, ce dont s’affranchissent les satellites.

On distingue différentes catégories de drones militaires, en fonction de leur taille et de leur masse, de leur rayon d’action et de la nature des charges utiles qui les équipent. 

Drones militaires

Tableau : Drones militaires

Quelques caractéristiques des différents types de drones militaires.  

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Drones miniatures

Cette catégorie couvre les familles de drones d’envergure inférieure à 50 centimètres, dont les microdrones, de dimension inférieure à 15 centimètres, et les nanodrones, de quelques centimètres. Ces véhicules, parfois de la taille d’une libellule, font appel à des technologies très ambitieuses : sources d’énergie à haut rendement, propulseurs ultralégers, microsystèmes électromécaniques, autonomie décisionnelle en environnement hostile et inconnu, etc.

Microdrone Remanta 

Photographie : Microdrone Remanta 

L’Office national d’études et de recherches aérospatiales (O.N.E.R.A) a étudié, à partir de 2002, la faisabilité d’un microdrone dont le vol est inspiré de celui des insectes. Il s’agit du projet Remanta (research program on micro aerial vehicle and new technologies application)... 

Crédits : ONERA

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Plusieurs configurations aérodynamiques sont étudiées : ailes fixes, ailes battantes, voilure tournante. Les missions envisagées sont : la reconnaissance (d’une route par exemple), l’évaluation de dommages, l’observation d’une cible fixe… et plus spécifiquement les opérations en site urbain telles que le choix d’un itinéraire sûr, après localisation d’éventuels tireurs embusqués ou examen de la situation derrière un bloc d’immeubles et même à l’intérieur de ceux-ci.

Drones de court rayon d’action

D’une envergure de 0,5 à 2 mètres, pour un poids ne dépassant pas quelques kilogrammes, les drones de court rayon d’action (moins de 20 km environ), encore appelés « drones du capitaine », sont destinés à observer ce qui se passe de l’autre côté d’un relief, d’une colline par exemple. Généralement à voilure fixe, ils ont une faible vitesse (quelques dizaines de kilomètres par heure) et évitent difficilement les obstacles. Les développements technologiques requis pour cette catégorie de drones concernent principalement les capteurs (lidar d’évitement d’obstacle, caméra jour/nuit miniaturisée).

Ce type de drones doit être de construction relativement rustique, pouvoir être lancé à la main, être transportable à dos d’homme, être peu bruyant et transmettre les images de ses capteurs d’observation à une station au sol de la dimension d’un ordinateur portable.

Drones tactiques

Cette catégorie de drones – qui disposent d’une endurance de quelques heures – a fait, depuis longtemps, l’objet de nombreux développements dans le monde, notamment en Israël, aux États-Unis et en France… La plupart des systèmes opérationnels servent pour des missions de surveillance et de reconnaissance, avec utilisation de capteurs optiques (dans les domaines visible et infrarouge).

Dans le monde, six armées, dont l’armée de terre française, ont été équipées du système de drones Sperwer (appelé en France S.D.T.I. pour « système de drone tactique intérimaire »), développé à partir du milieu des années 1990 par la Sagem (Sagem Défense et Sécurité, société appartenant depuis 2005 au groupe Safran). Chaque système comprend une station au sol capable de mettre en œuvre six drones. Ces derniers, propulsés par un moteur bicylindre, volent à 170 kilomètres/heure et ont une endurance maximale de six heures. Lancés par catapulte pneumatique, ils sont récupérés par parachute. Les drones Sperwer ont été utilisés au Kosovo et en Afghanistan.

Drone Sperwer

Photographie : Drone Sperwer

Développé par la Sagem (groupe Safran), Sperwer est un drone tactique militaire de renseignements qui a été mis en service dans six armées dans le monde, dont l’armée de terre française. Ici, un exemplaire lancé par une catapulte pneumatique. On peut distinguer à l’avant, la boule... 

Crédits : J.C. Moreau/ Creative Center/ Safran

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Système de drones militaires

Système de drones militaires
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Drones militaires

Drones militaires
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Microdrone Remanta 

Microdrone Remanta 
Crédits : ONERA

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Drone Sperwer

Drone Sperwer
Crédits : J.C. Moreau/ Creative Center/ Safran

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Écrit par :

  • : haut conseiller à l'Office national d'études et de recherches aérospatiales, membre de l'Académie de l'air et de l'espace

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Pour citer l’article

Philippe CAZIN, « DRONES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 08 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/drones/