RADAR

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Robert Watson-Watt

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Crédits : Hulton Getty

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On désigne sous le nom de radar (Radio Detection and Ranging) un système qui illumine une portion de l'espace avec une onde électromagnétique et reçoit les ondes réfléchies par les objets qui s'y trouvent, ce qui permet de détecter leur existence et (sauf exception rare) de déterminer certaines caractéristiques de ces objets. Ces caractéristiques sont variables : il peut s'agir de la position horizontale des objets, de leur altitude, de leur vitesse et parfois de leur forme, la détermination de ces données permettant au radar de renseigner l'utilisateur, mais aussi d'éliminer un grand nombre d'objets indésirables pour ne conserver que les « cibles » intéressantes.

Les applications du radar sont nombreuses et variées ; aussi est-il impossible de toutes les citer. Elles sont soit civiles, soit militaires. Dans ce dernier cas, les appareils sont généralement plus perfectionnés pour tenir compte d'un certain nombre de contraintes (brouillage, coups de canon, souffle nucléaire, etc.). Les militaires veulent des radars pour obtenir des images du territoire ennemi, pour surveiller les déplacements d'avions, de chars, de fantassins, et pour associer ces appareils à des missiles et à des dispositifs antimissiles ; un radar peut en effet déterminer la trajectoire de tels engins jusqu'à leur ultime point d'impact, parfois jusqu'à un mètre seulement de la cible. Le radar a des utilisations plus pacifiques : contrôle de la navigation aérienne, atterrissage des avions par mauvais temps (cf. aéroports), lancement de satellites. Il facilite le travail des météorologistes en localisant les formations nuageuses et en détectant la position des fusées-sondes et des ballons-sondes. On utilise le radar dans la navigation maritime et fluviale (cf. navigation), ainsi que pour contrôler la circulation routière et réprimer les excès de vitesse.

Mentionnons enfin l'emploi des radars comme instruments de télédétection, lorsqu'ils sont embarqués sur des sate [...]

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Pour citer l’article

Michel-Henri CARPENTIER, « RADAR », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/radar/