COLONISATION

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Des grandes découvertes aux premiers empires coloniaux

Le fait colonial, défini à la fois comme une domination et une exploitation, ne débute en vérité qu'avec l'époque moderne. Il est lié aux transformations qui s'opèrent alors dans l'Europe et, plus particulièrement, dans l'Europe occidentale. C'est l'ère des grandes inventions et des grandes découvertes. Les forces productives et les conditions de communication subissent des mutations radicales auxquelles ne résistera pas le système social qui avait caractérisé le Moyen Âge. C'est alors que l'Europe va s'étendre, conquérir et coloniser. Elle a l'initiative de l'enrichissement, et elle va s'enrichir aux dépens des autres continents. Un mouvement commence qui ne prendra fin qu'au xxe siècle. L'Europe, qui passe par une phase d'expansion, a des besoins nouveaux. Les mines que le Moyen Âge avait exploitées, surtout en Allemagne centrale, s'épuisent. Elles ne produisent plus assez de métaux précieux pour permettre la frappe des monnaies. Dans le même temps, la fermeture de la Méditerranée par les Turcs fait monter le prix des épices et des denrées précieuses. Cette course vers l'or et les épices est à l'origine de la première étape de la colonisation moderne.

Constitution des deux premiers empires coloniaux

Les deux pays qui vont ouvrir la voie sont le Portugal et l'Espagne. Cette antériorité n'est pas due à une « vocation » particulière. Elle ne tient pas seulement à la situation géographique. Le Portugal est le seul pays d'Europe qui a, du fait de la crise du xive siècle, connu un changement profond dans ses structures sociales : la victoire de la bourgeoisie des ports sur la féodalité rurale. Quand les dirigeants de l'État portugais continuent, en direction de l'Afrique, l'offensive contre les Musulmans, plus qu'aux âmes à sauver ils songent à l'or africain. Dès le milieu du xve siècle, l'or du Soudan, qui prenait naguère la route de l'Orient, vient maintenant s'échanger sur la côte occidentale de l'Afrique contre les chevau [...]

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Colons et colonisés, Marc Ferro

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Léopold II

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Jamestown et la colonisation

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Révolte des cipayes

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  • : maître assistant à la faculté des lettres et sciences humaines de Paris

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Pour citer l’article

Jean BRUHAT, « COLONISATION », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 05 mars 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/colonisation/