COLOMB CHRISTOPHE (1451 ou 1452-1506)

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Les quatre voyages et la fin

Le 3 août 1492, l'explorateur quitte Palos, à la tête de trois caravelles (la Santa Maria, la Pinta et la Niña) ; deux d'entre elles appartenaient à Martín Pinzón, riche armateur de Palos dont le concours s'était révélé indispensable pour le recrutement des équipages.

Grandes découvertes, les voyages de Christophe Colomb

Dessin : Grandes découvertes, les voyages de Christophe Colomb

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Les quatre voyages de Christophe Colomb, entre 1492 et 1504 : la découverte des Antilles. 

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Première traversée de Colomb

Photographie : Première traversée de Colomb

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La Pinta, la Niña et la Santa Maria appareillent du port de Palos, le 3 août 1492. Huile sur toile d'Antonio Cabral Bejarano, XIXe siècle. Monastère de La Rabida, Palos. 

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Le coup de chance – ou le trait de génie – de Colomb aura été de prendre le départ des Canaries, à la latitude exacte où il sera poussé en droiture vers l'ouest par l'alizé. Après seulement trente-cinq jours de navigation, il aborde, peut-être à Guanahani, qu'il baptise « San Salvador », le 12 octobre 1492. C'est une grande date que celle de la rencontre par les Européens des premiers sauvages nus : les « Indiens ». Après plusieurs semaines d'exploration qui le mènent jusqu'à Cuba, l'amiral repart en laissant un groupe de ses compagnons dans l'île d'Haïti, qu'il nomme l'île Espagnole (« Hispaniola »). Il recevra un accueil triomphal à son retour en Espagne. Et la lettre par laquelle il raconte la découverte du « nouveau monde » sera aussitôt imprimée et traduite en plusieurs langues.

La deuxième expédition a lieu peu après, car la couronne de Castille ne veut pas se laisser distancer dans l'exploration par le Portugal. En 1493-1494, c'est la découverte des Petites Antilles, peuplées d'anthropophages ; puis un voyage au long de la côte sud de Cuba, l'amiral espérant arriver aux abords de Catay. D'autre part, la colonisation d'Hispaniola a des débuts malheureux : il faut livrer combat aux indigènes ; les prisonniers sont envoyés comme esclaves en métropole. Enfin a lieu la découverte d'une mine d'or (« N'est-ce pas la preuve que l'on se trouve à Cypango ? » se demandera Colomb).

En 1498 une nouvelle mission est confiée à Colomb. De nombreux colons (330) s'embarquent avec lui. Au cours de ce troisième voyage, avant de rejoindre Hispaniola, il réalise une découverte décisive : celle du continent sud-américain, à l'embou [...]

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Marianne MAHN-LOT, « COLOMB CHRISTOPHE (1451 ou 1452-1506) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/christophe-colomb/