CANYONS SOUS-MARINS

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Origine des canyons sous-marins

Compte tenu des problèmes qui subsistent et du nombre d'observations encore insuffisant, l'origine des canyons sous-marins est encore mal connue. On peut néanmoins proposer les explications suivantes.

Le creusement subaérien

Largement évoqué antérieurement, le creusement subaérien serait responsable, d'une part, du creusement des têtes de canyons situées près du rebord de la plate-forme continentale en période régressive, d'autre part, du creusement majeur des canyons méditerranéens pendant la régression messinienne (de 6,5 à 5 Ma). Depuis l'ennoyage pliocène de ces derniers, les formes primitives ont été remodelées par la sédimentation marneuse et l'érosion entretenue par l'orogenèse continentale et la subsidence du bassin.

L'érosion sous-marine

L'immersion marine progressive, par subsidence tectonique, des marges stables débute relativement tôt dans la phase d'étirement (stretching). À la fracturation succèdent la progradation sédimentaire et les processus d'érosion. Il est donc indéniable que tous les canyons des marges stables (hormis ceux de la Méditerranée) ont été creusés sous la mer. Ils n'entaillent souvent que partiellement la couverture sédimentaire et on peut donc en conclure qu'ils se forment tardivement dans des conditions qui restent à préciser. Ils vont subir par la suite des surcreusements, un élargissement du lit et la formation d'un réseau d'affluents.

Nous avons vu que les courants marins sont incapables d'effectuer un tel ouvrage. Il faut donc mettre en cause des déplacements gravitaires parmi lesquels seuls les courants de turbidité de haute densité et les écoulements très fluides sont capables de chasser hors du canyon les dépôts abandonnés par les glissements des versants. Par érosion, ces courants augmentent leur charge (donc leur densité) et, par conséquent, leur vitesse jusqu'au stade d'écoulement permanent contrôlé par la pente, selon la formule dérivée de la formule de Chézy :

où C est une constante, V la vitesse, ρm la densité du courant, ρ celle de l'eau, g la gravit [...]


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Canyon Bourcart

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Pour citer l’article

Maurice GENNESSEAUX, « CANYONS SOUS-MARINS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 12 janvier 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/canyons-sous-marins/