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La vision des couleurs

La couleur n'est pas une grandeur physique mesurable, mais une construction mentale obtenue par comparaison de la longueur d'onde réfléchie par une surface (par exemple, une orange) avec celles qui sont réfléchies par les surfaces avoisinantes (feuilles d'oranger). La perception des couleurs nécessite la présence de photorécepteurs spécifiques sensibles à différentes longueurs d'onde (les cônes) et capables de mesurer l'intensité lumineuse réfléchie dans différentes gammes du spectre de la lumière. Mais ces mesures dépendent aussi de la qualité de la lumière (intensité et étendue du spectre) et de la surface des objets (indice de réflexion, granulométrie...). De fait, la lumière réfléchie par une orange mûre dans un arbre n'est pas la même à midi et à 17 heures, pourtant le cerveau du macaque (comme le nôtre) réagit de manière identique dans les deux cas, comme si cette orange ne changeait pas de couleur.

De nombreuses études ont montré que les primates perçoivent les couleurs qui sont déchiffrées dans une zone spécialisée du cerveau, l'aire V4, qui est localisée au niveau du cortex occipital (fig. 5). Cette aire fonctionne comme un système cognitif qui extrait le caractère « couleur » par différence entre les caractéristiques lumineuses d'un objet et celles de son environnement, à partir des informations fournies par les trois types de cônes présents au niveau des yeux.

Vision des couleurs chez les Primates

Dessin : Vision des couleurs chez les Primates

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Les informations visuelles de la rétine sont traitées par des voies spécialisées dont un canal spécifique qui définit les couleurs des différents éléments de l'environnement. Ces informations «couleurs» sont ensuite confrontées aux autres canaux (contrastes et formes, mouvements et... 

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Les Mammifères ont une assez mauvaise perception des couleurs, avec le plus souvent seulement deux types de cônes pour recueillir les informations ; mais la plupart de ces animaux sont soit nocturnes et sensibles aux mouvements, soit utilisent plutôt leur odorat et leur audition pour connaître leur environnement.

Des tests comportementaux ont démontré que les Oiseaux et les Poissons sont aussi capables d'utiliser le caractère couleur. Pour ces animaux, les neurones responsables de la construction des couleurs n'ont pas encore été localisés. La vision des couleurs chez les abeilles est encore discutée. Il faut dire que, chez les Insectes [...]


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Vision : les trois grands types d'organisations nerveuses

Vision : les trois grands types d'organisations nerveuses
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Vision et réflexes d'escargot

Vision et réflexes d'escargot
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Vision : guidage visuel chez la mouche

Vision : guidage visuel chez la mouche
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Vision et sonar chez le dauphin

Vision et sonar chez le dauphin
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Pour citer l’article

Stéphane HERGUETA, « VISION - Vision et évolution animale », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/vision-vision-et-evolution-animale/