LIMBIQUE SYSTÈME

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C'est par étapes que s'est développée une notion telle que celle d'un « système limbique », et ce n'est que de façon progressive qu'elle s’est précisée dans une acception très généralement admise. Aussi n'est-il pas sans intérêt d'en tracer un bref historique.

Le qualificatif « limbique » apparaît en 1878, lorsque Broca décrit sous le nom de « grand lobe limbique » le bord (limbus, en latin) qui entoure de toutes parts le seuil de chacun des deux hémisphères cérébraux, c'est-à-dire la région au niveau de laquelle le tronc cérébral rejoint les hémisphères à leur base et sur leur face interne dans le plan médian. Broca inclut ce grand lobe limbique (constitué par deux circonvolutions : celle du corps calleux et celle de l'hippocampe) dans ce qu'il appelle l'« appareil olfactif ». Près d'un demi-siècle plus tard, Herrick constate la présence d'un cortex hippocampique bien différencié chez un animal totalement anosmique comme le dauphin, et il pressent que le « cortex olfactif » est susceptible d'être le siège d'une activité non spécifique (non liée à la fonction olfactive), qui « trouve son expression dans le comportement global, dans les facultés d'apprentissage et de mémorisation », et qui s'exerce également sur « l'appareil interne de l'attitude générale de l'organisme, de ses dispositions et de ses états affectifs ».

Dès 1937, une première confirmation de ces hypothèses spéculatives est apportée à la fois par les résultats expérimentaux de Klüver et Bucy et par les observations anatomo-cliniques de Papez. Klüver et Bucy constatent qu'une lobectomie temporale bilatérale entraîne chez le singe une nette hyporéactivité émotionnelle : l'animal opéré semble être incapable de reconnaître par la vue la signification des objets qui constituent son environnement habituel (« cécité psychique »). Procédant à un essai de synthèse à partir de données d'anatomie comparée et d'observations anatomo-clin [...]

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Écrit par :

  • : professeur de neurophysiologie à la faculté de médecine de Strasbourg, directeur du laboratoire de neurophysiologie du Centre de neurochimie du C.N.R.S., membre de l'Académie des sciences, président de l'E.B.B.S.

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Pour citer l’article

Pierre KARLI, « LIMBIQUE SYSTÈME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 28 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/systeme-limbique/