SÉMANTIQUE

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Bilan

« Que n'a-t-on tenté pour éviter, ignorer ou expulser le sens ? On aura beau faire : cette tête de Méduse est toujours là, au centre de la langue, fascinant ceux qui la contemplent » (Benveniste). Le sens fascine aujourd'hui plus que jamais : il n'est pas exagéré de dire que ce qui caractérise principalement les développements de la science linguistique durant la seconde moitié de ce siècle, c'est une sémantisation croissante et spectaculaire des modèles qu'elle propose, et « un retour des origines d'une science (de ce dont elle a dû se séparer pour devenir ce qu'elle est) dans cette science elle-même » (Michel Pêcheux). Après le refoulement, l'expansion tous azimuts : nous voilà bien loin de Harris, déclarant en 1952 que « la linguistique descriptive ne se préoccupe pas du sens des morphèmes »... Le problème de la sémantique n'est plus aujourd'hui un problème de reconnaissance, mais d'identité : une telle diversification des tâches ne pouvait se faire sans mettre en péril l'unité de la sémantique, ni brouiller la ligne de démarcation qui traditionnellement séparait son territoire de celui des disciplines connexes, les contours de la sémantique étant devenus plus indécis encore avec l'apparition d'un nouvel acteur sur la scène linguistique : la pragmatique.

Sémantique et pragmatique

Étant donné « la disparité et la diversité des entreprises qui se logent à l'enseigne de la pragmatique » (François Latraverse), il n'est pas commode de trouver une définition unitaire à ce qui apparaît un peu comme une auberge espagnole. Proposons tout de même celle-ci : « La pragmatique, c'est l'étude du langage en acte », et ajoutons qu'on peut entendre par « langage en acte » des choses bien différentes, telles que : le langage en situation, actualisé au cours d'un acte d'énonciation particulier : il n'y a pas de dit sans dire ; ou le langage agissant, et modifiant en permanence l'univers du discours : il n'y a pas de dire sans faire.

On comprend alors que la pragmatique se soit développée dan [...]

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Pour citer l’article

Catherine KERBRAT-ORECCHIONI, « SÉMANTIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 08 juillet 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/semantique/