RELIGIONL'histoire des religions

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Le premier problème que pose l'étude des religions concerne la définition même du concept de religion, lequel, étant exclusivement occidental, ne peut directement désigner des faits culturels appartenant à d'autres civilisations. Il suffit toutefois de se rendre compte du relativisme de ce concept pour que le problème perde sa priorité. De préliminaire il devient « final », en ce sens qu'il se confond avec le but même de l'étude des religions, laquelle se comprend comme une recherche en vue de définir les religions. Il s'agit d'en donner une définition non philosophique, mais scientifique ; et, puisque la matière à étudier est « culturelle » et non « naturelle », la discipline scientifique qui se donne un tel objet ne peut être qu'historique ; c'est l'histoire des religions.

L'approche historiographique des religions n'est pas réductible à une collection, aussi vaste que possible, de monographies consacrées aux religions particulières ; aussi n'est-ce pas là le but de l'histoire des religions. Il existe, au contraire, une conception qui part de ce qu'ont de comparable les faits religieux de n'importe quelle culture, ou, si l'on renonce à l'équivoque catégorie du religieux, les faits culturels tout court. C'est, en effet, du recours à cette méthode comparative qu'est née, en même temps que l'ethnologie, l'histoire des religions, la naissance de ces deux disciplines pouvant être conventionnellement datée de la parution de l'ouvrage de E. B. Tylor, Primitive Culture (1871).

La perspective comparatiste qu'elle exige et le caractère culturel de son objet situent l'histoire des religions aux côtés de l'ethnologie et lui assignent une position révolutionnaire par rapport à la tradition historico-philologique. Cette révolution est repérable dans le « néo-humanisme », qui se présente comme dépassement du vieil humanisme centré sur la culture européenne. Dans cette perspective, important fut et demeure l'apport des études d'histoire religieuse à la formation d'un nouveau sens de l'histoire.

Le concept de religion

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Pour citer l’article

Dario SABBATUCCI, « RELIGION - L'histoire des religions », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 15 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/religion-l-histoire-des-religions/