SOUS-MARINE (PLONGÉE)

Les hommes ont depuis toujours cherché à explorer sous la surface de la mer. On retrouve des récits de ces entreprises audacieuses dans Hérodote, Pline, Aristote. Les premiers dessins d'équipement apparaissent au xvie siècle, mais on ignore s'ils ont donné lieu à des réalisations. C'est seulement au xixe siècle que les progrès de la science et de la technique ont permis à l'homme de s'aventurer sous la mer avec une certaine sécurité : 1819, scaphandre de Siebe, le véritable ancêtre du scaphandre moderne ; 1855, scaphandre de Cabirol ; 1865, premier appareil autonome réalisé par Rouqueyrol et Dénayrouse.

Au cours de la première moitié du xxe siècle, des entreprises brillantes mais épisodiques ont frappé les imaginations : récupération de l'or de quelques épaves célèbres, sauvetage des prisonniers du Squalus, etc. En 1930, des scaphandriers américains atteignent la profondeur de 100 mètres en utilisant un mélange respiratoire constitué d'hélium et d'oxygène. En 1945, Zeterström descend à 160 mètres avec un mélange hydrogène-oxygène ; il meurt à la remontée en raison d'un accident mécanique. C'est enfin la réussite exceptionnelle des scaphandres autonomes modernes (Le Prieur, Commeinhes, Cousteau-Gagnan), qui ouvrent au public un domaine qui était jusqu'alors réservé aux seuls professionnels. Il devient possible de pénétrer sous la mer avec une aisance accrue, mais sans pour autant que les limites d'action, c'est-à-dire de profondeur, en soient reculées.

C'est qu'en effet, malgré les progrès accomplis, la plongée sous-marine est restée pendant longtemps une activité marginale. Considérée sous l'angle professionnel, elle n'intéressait qu'une fraction restreinte de spécialistes confinés à des tâches sans gloire dans les fonds des ports et des rades ; et, devenue un sport, un passe-temps à la mode, elle ne touchait qu'une minorité privilégiée.

Sous la pression des besoins militaires, scientifiques et industriels, une évolution s'est rapidement dessinée. On s'est aperçu qu [...]


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  • : président-directeur général de la société COMEX
  • : inspecteur général de l'Institut français de recherche pour l'exploitation de la mer (Ifremer)

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Pour citer l’article

Henri DELAUZE, Claude RIFFAUD, « SOUS-MARINE (PLONGÉE) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 octobre 2017. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/plongee-sous-marine/