PALÉOZOÏQUE ou ÈRE PRIMAIRE

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Évolution de la biodiversité

La biodiversité, c'est-à-dire le nombre d'espèces vivantes, a fluctué au cours des temps géologiques. Apparue vers — 3,8 milliards d'années, la vie s'est lentement diversifiée au cours du Protérozoïque jusqu'à l'« explosion cambrienne ». Les bilans chiffrés de la diversité des faunes et flores fossiles ont mis en évidence des moments particuliers de cette évolution au cours du Phanérozoïque. C'est John Phillips qui, le premier, a défini les ères paléozoïque, mésozoïque et cénozoïque, et a publié, au milieu du xixe siècle, un schéma des fluctuations majeures de leur biodiversité marine. Chacune d'elles est caractérisée par un ensemble de faunes et flores distinctes et est séparée de la suivante par une chute importante de la biodiversité qui correspond à ce que nous appelons aujourd'hui « extinction en masse » (ou crise biologique, hécatombe, décimation). C'est le cas du Paléozoïque et de la crise P/T (Permien/Trias), la plus importante en nombre d'espèces éteintes ; c'est aussi le cas du Mésozoïque et de la crise C/T (Crétacé/Tertaire), la plus médiatisée. Au cours du Paléozoïque, si l'Ordovicien se caractérise par le plus grand nombre d'apparitions de nouveaux taxons, le Permien se caractérise par le plus grand nombre d'extinctions. On reconnaît aujourd'hui trois extinctions en masse durant le Paléozoïque : à la fin de l'Ordovicien (dite Ashgill ou Hirnantienne), au Dévonien supérieur (dite F/F pour Frasnien/Famennien) et à la fin du Permien (crise P/T). Des extinctions de plus faible envergure sont repérées à la fin du Cambrien, du Silurien et du Carbonifère.

Du côté des processus responsables des extinctions en masse, le consensus n'est pas de mise. Si près de soixante hypothèses différentes ont été invoquées pour la crise C/T (la majorité de ces hypothèses étant considérées comme farfelues par les paléontologues), un nombre plus faible mais étonnamment varié d'hypothèses a été avancé pour les extinctions du Paléozoïque. Les causes réelles et directes de ces épisodes d'extinction sont souvent pe [...]


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Paléozoïque : échelle stratigraphique

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Paléozoïque : paléogéographie

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Évolution de la biosphère et de la géosphère au cours des temps géologiques

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Paléozoïque : arthropodes

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  • : docteur ès sciences (doctorat d'État), agrégé de l'Université, directeur de recherche au C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Alain BLIECK, « PALÉOZOÏQUE ou ÈRE PRIMAIRE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 17 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/paleozoique-ere-primaire/