TÉTHYS

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L'idée qu'une ancienne communication marine d'orientation est-ouest avait dû séparer des masses continentales aujourd'hui adjacentes (telles l'Inde et l'Asie centrale) a été proposée dès la fin du xixe siècle, lorsque furent reconnues les analogies, voire l'identité, des faunes marines mésozoïques trouvées des Alpes jusque dans l'Himālaya. Le nom de Téthys fut proposé par Eduard Suess, en 1893, pour désigner cet espace marin, dont la disparition est à l'origine de la chaîne alpine. Définie au départ sur une base purement paléontologique (répartition équatoriale des faunes marines d'âge jurassique), la Téthys devint rapidement une notion centrale, sur le plan structural et paléogéographique, pour la compréhension de la genèse et de l'évolution de la chaîne alpine au sens large (des Caraïbes à l'Himālaya). Parallèlement, l'âge de la Téthys fut étendu au Paléozoïque ou prolongé au Crétacé, au Tertiaire et même jusqu'à l'Actuel pour certains fragments, comme la Méditerranée orientale. Au cours de la première moitié du xxe siècle, la notion de Téthys fut fortement influencée par les débats entre partisans et adversaires de la dérive continentale, et par le concept de géosynclinal.

C'est seulement dans les années 1960 que l'avènement de la tectonique globale allait, par une reconstruction continentale précise, apporter la preuve de l'existence d'un grand espace océanique subéquatorial séparant le Gondwana de l'Eurasie au Paléozoïque supérieur. Malgré une grande différence d'âge avec la conception originelle de Suess, cet espace océanique fut en effet immédiatement identifié avec la Téthys évoquée depuis longtemps par les paléontologistes et les stratigraphes. La géologie des marges continentales étant mieux connue, il fut possible d'identifier sur le plan sédimentologique les bordures mêmes de la Téthys, malgré leur tectonisation ultérieure dans la chaîne alpine : il devint alors évident que la Téthys alpine s'était ouverte, à partir du Trias, par fracturation de la marge du Gondwana, et ne devait donc pas être identifiée avec le grand espace océanique que montrent les reconstructions globales au Paléozoïque.

À la notion de Téthys unique et permanente, il convient donc de substituer celles de Paléo-Téthys et de Néo-Téthys – ou Téthys alpine –, désignant ainsi respectivement les portions océaniques qui ont disparu (par subduction) et celles qui se sont créées au même moment (par expansion) aux dépens du continent gondwanien fracturé. Actuellement, les « sutures » ophiolitiques de ces deux espaces océaniques, d'âges très différents (préjurassique moyen à supérieur pour la première, crétacé-éocène pour la seconde), sont identifiées au nord (suture cimmérienne) et dans la chaîne alpine, depuis l'Europe orientale jusqu'en Asie du Sud-Est.

L'évolution des idées depuis la création du concept va être retracée, et une définition purement structurale de la Téthys, appuyée par des arguments d'ordre sédimentologique et biogéographique, sera proposée.

Historique

Les origines

C'est à Melchior Neumayr que l'on doit, en 1885, l'identification d'un domaine marin, continu au Jurassique, disposé équatorialement et en partie superposé à la chaîne alpine. Ce domaine, désigné comme « Zentrales Mittelmeer », séparait plusieurs masses continentales, situées au nord, d'un grand continent « brésilien-éthiopien » et « indo-malgache », situé au sud, préfiguration du futur Gondwana. Neumayr se fondait sur les découvertes d'Invertébrés jurassiques (Ammonites surtout) faites à travers le monde, et qui montraient une zonation climatique séparant les plates-formes boréales (Europe du Nord et bassin de Moscou par exemple) d'une zone équatoriale plus chaude joignant sans discontinuité les Caraïbes, l'Europe méridionale et l'Afrique du Nord, le Moyen-Orient et l'Himālaya avec un profond « golfe éthiopien » vers le Mozambique, et une extension atteignant même l'Australie occidentale. Ainsi défini sur une base purement biogéographique, ce domaine fut redéfini sur le plan tectonique, en 1893, puis en 1901, par Eduard Suess (beau-père de Neumayr), qui attribua le nom de Téthys « à l'océ [...]

Méditerranée centrale

Dessin : Méditerranée centrale

Première figuration de la « Zentrales Mittelmeer » (« méditerranée centrale ») par Neumayr (1887). Cette carte est quasi identique à la carte colorée publiée en 1885 et montre clairement le grand espace marin équatorial que Suess devait baptiser « Téthys » dès 1893, entre les... 

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Méditerranée centrale

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Paléo-Téthys et Néo-Téthys

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Système alpin : sutures téthysiennes

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Effondrement sous-marin

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Écrit par :

  • : docteur ès sciences, chargé de recherche au C.N.R.S.

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Pour citer l’article

Olivier MONOD, « TÉTHYS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 08 août 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/tethys/