MATÉRIALISME

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Révolution mécaniste et triomphe de l'hypothèse corpusculaire

Chez Aristote, qui s'oppose aux atomistes, la matière apparaît relativisée ; elle se trouve engagée dans une hiérarchie des matières et des formes, toute instance de réalité se proposant à la fois comme matière de la forme supérieure et forme de la matière inférieure. Alors que l'atome est une matière absolue, la matière d'Aristote évoque plutôt la « matière première » de l'artiste ou de l'artisan, réservoir de possibilités qui pourront être mises en œuvre par une volonté créatrice. Le schéma aristotélicien de l'explication, prépondérant dans la culture scolastique, n'est ni mécaniste ni déterministe, ce qui permet de comprendre qu'il ait été adopté par les maîtres de la pensée chrétienne médiévale.

Le De natura rerum de Lucrèce est retrouvé par l'humaniste italien Poggio Bracciolini en 1417 ; il connaît aussitôt une large diffusion dans les milieux novateurs, qui veulent se libérer de la scolastique et auxquels il fournit une intelligibilité de rechange. Le manuel historique de Diogène Laërce fournit une biographie d'Épicure et quelques documents qui redonnent vie à l'inspiration épicurienne, parallèlement au renouveau du stoïcisme. Il faut souligner que ce renouveau de l'atomisme intervient avant même le développement de la science moderne ; on y trouve un modèle pour une construction spéculative du réel, satisfaisant pour ceux qui veulent se libérer du finalisme outré, et purement verbal, de l'explication aristotélicienne. Il s'agit d'éliminer les qualités occultes, les vertus implicites, les quiddités qui empêchent de comprendre, ou même de soupçonner, ce qui est en question dans le devenir des phénomènes.

La révolution mécaniste, point de départ de la connaissance expérimentale, se situe dans le premier tiers du xviie siècle. Cette conversion épistémologique est [...]

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Écrit par :

  • : professeur à la faculté des lettres et sciences humaines de Strasbourg

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Pour citer l’article

Georges GUSDORF, « MATÉRIALISME », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/materialisme/