MARS, planète

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Morphologie et topographie

La surface de Mars est caractérisée, d'une part, par une assez grande diversité de formes de relief (cratères de météorites, volcans géants, canyons profonds, immenses réseaux de vallées fluviatiles, champs de dunes, importants systèmes de failles, calottes glaciaires aux pôles), d'autre part, par une dissymétrie morphologique et topographique majeure entre les hémisphères Nord et Sud.

Première image de la surface de Mars

Photographie : Première image de la surface de Mars

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Cette image historique, la première jamais prise à la surface de Mars, a été obtenue le 20 juillet 1976 par la station Viking-1, quelques minutes après son atterrissage sur Chryse Planitia. Le centre de l'image est situé à 1,4 mètre environ de la caméra ; le bloc rocheux au centre en haut... 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Mars : les « myrtilles »

Photographie : Mars : les « myrtilles »

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Sur le site d'Opportunity, dans Meridiani Planum, la surface de Mars est constituée d'un matériau à grain fin parsemé par toutes sortes de débris, dont de minuscules « sphérules » de 1 à 2 millimètres de largeur, nommées « myrtilles ». Celles-ci ont grandi autour d'un point de... 

Crédits : NASA

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Cratère martien façonné par le courant

Photographie : Cratère martien façonné par le courant

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Au centre des vastes chenaux d'inondations qui serpentent à la surface de Mars se trouvent des cratères ayant résisté à la puissance des éléments. Les sédiments les plus meubles ont été arrachés par les torrents de boues très liquides, tandis que les terrains compactés par la force de... 

Crédits : NASA

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Dunes géantes de sédiments sur Mars

Photographie : Dunes géantes de sédiments sur Mars

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Certaines de ces dunes font plus de 200 mètres de hauteur. Elles sont très anciennes : en effet, l'atmosphère de Mars est si ténue qu'elle ne peut déposer que peu de poussière à chaque tempête et ne remue à chaque fois que moins de 1 millimètre d'épaisseur de sédiments. Ces dunes ont... 

Crédits : NASA

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Mars : bord d'un cratère observé par Spirit

Photographie : Mars : bord d'un cratère observé par Spirit

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Le petit véhicule robotisé Spirit, qui a atterri sur Mars le 3 janvier 2004, est monté explorer un petit cratère situé à 320 mètres au nord de son site d'atterrissage, dans le grand cratère Gusev. Nommé Bonneville, ce cratère est large de 220 mètres. On voit ici une perspective... 

Crédits : NASA

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Dunes sur le site de Viking-1.

Photographie : Dunes sur le site de Viking-1.

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Ces dunes de sable recouvertes de sédiments éoliens plus fins sont situées sur le site de la station martienne Viking-1, sur Chryse Planitia. Noter que la surface de Mars n'est pas rouge, mais plutôt brun-jaune. À droite, on aperçoit une partie du mât portant les instruments... 

Crédits : NASA/J.P.L.

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Topographie de Mars

Photographie : Topographie de Mars

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Cette carte topographique de Mars a été établie grâce aux données recueillies par la sonde Mars Global Surveyor. Les altitudes sont exprimées en kilomètres. On distingue, de gauche à droite : la dépression d'Amazonis Planitia, le dôme de Tharsis, la dépression d'Acidalia Planitia et, au... 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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La dissymétrie hémisphérique se manifeste de part et d'autre d'un grand cercle incliné de 350 sur l'équateur. Du point de vue morphologique, cette dissymétrie est marquée par la présence de nombreux cratères de météorites qui font ressembler l'hémisphère Sud de la planète aux « terres » lunaires, et par celle de plaines peu cratérisées au nord. Du point de vue topographique, cette dissymétrie se manifeste par une différence d'altitude pouvant atteindre de 2 à 3 kilomètres, les plaines de l'hémisphère Nord étant sensiblement plus basses que les terrains très cratérisés de l'hémisphère Sud. L'origine de cette dissymétrie est encore inexpliquée ; elle pourrait correspondre à une limite structurale ou à une limite d'érosion.

Mars par Mariner-6 à basse résolution

Photographie : Mars par Mariner-6 à basse résolution

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Cette image de la région de Sinus Sabaeus, dans l'hémisphère Sud martien, a été acquise par la caméra à basse résolution de la sonde américaine Mariner-6. Le diamètre du plus grand des cratères d'impact météoritique (Flaugergues) est de l'ordre de 250 kilomètres. 

Crédits : NASA

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«Splash» sur Mars

Photographie : «Splash» sur Mars

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"Sur Mars, des terrains jeunes sont parfois venus recouvrir des terrains plus anciens pour former de vastes plaines. Nous sommes ici à la lisière entre les terrains cratérisés de l'hémisphère sud (en bas) et les vastes plaines de l'hémisphère nord (en haut). Noter vers le milieu à droite... 

Crédits : NASA

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Il existe par ailleurs d'importantes différences d'altitude, pouvant atteindre 30 kilomètres. Les altitudes sont définies par rapport à un niveau de référence (niveau 0) qui, en l'absence de mers comme sur la Terre, correspond à une pression atmosphérique de 6,1 hPa au sol, déterminée à l'équateur à partir de mesures dans l'infrarouge réalisées en orbite par la sonde Mariner-9. Ces mesures altimétriques sont complétées par des observations radars depuis la Terre. La région la plus élevée est celle du dôme de Tharsis, sur lequel sont situés trois volcans géants culminant en moyenne à 26 kilomètres d'altitude. Cette région correspond à un bombement de 6 kilomètres de hauteur environ, et de l'ordre de 5 000 kilomètres de diamètre. Comparée à ce que nous connaissons sur la Terre, cette région de la planète Mars a la taille d'un continent. Une autre région, Elysium Planitia, domine de 4 à 5 k [...]

Volcans d'Elysium Planitia

Photographie : Volcans d'Elysium Planitia

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Cette image, obtenue le 2 juillet 1998 par la sonde Mars Global Surveyor, présente une partie d'Elysium Planitia, sur Mars, dominée par trois grands volcans : de haut en bas, Hecates Tholus, auquel sont accrochés des nuages, Elysium Mons et Albor Tholus. Elysium Mons, le volcan le plus élevé,... 

Crédits : Courtesy NASA / Jet Propulsion Laboratory

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Mars

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Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Mars au printemps

Mars au printemps
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L'homme sur Mars, Francis Rocard

L'homme sur Mars, Francis Rocard
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Terre et Mars : caractéristiques physiques et orbitales

Terre et Mars : caractéristiques physiques et orbitales
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Écrit par :

  • : docteur en physique, directeur adjoint du service d'aéronomie du C.N.R.S., Verrières-le-Buisson, directeur de recherche au C.N.R.S.
  • : secrétaire de la Commission de l'exploration spatiale, Société astronomique de France
  • : doyen de l'U.F.R. sciences, université de Paris-XI-Sud
  • : docteur ès sciences, responsable des programmes d'exploration du système solaire au Centre national d'études spatiales

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Pour citer l’article

Éric CHASSEFIÈRE, Olivier de GOURSAC, Philippe MASSON, Francis ROCARD, « MARS, planète », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/mars-planete/