MARS, planète

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Bilan d'une décennie d'exploration martienne

Depuis 1997 et la reprise des missions martiennes, après une interruption de presque deux décennies, des progrès considérables ont été accomplis dans notre connaissance de la planète rouge. L'existence d'une période chaude et humide sur Mars semble désormais acquise, ce qui accroît la probabilité qu'une forme de vie ancienne y soit un jour apparue. Si des traces de cette vie existent encore aujourd'hui, une décennie devrait cependant être nécessaire pour les découvrir. Ensuite, une mission de retour d'échantillons s'imposera logiquement, afin de pouvoir analyser sur Terre ces précieux indices et déterminer quel type de vie a pu exister ailleurs que sur notre planète. Peut-être alors obtiendrons-nous une réponse à la question que se pose l'homme depuis qu'il a levé les yeux vers le ciel : sommes-nous seuls dans l'Univers ?

Un engouement ancestral

De toutes les planètes du système solaire, Mars est sans conteste celle qui a toujours présenté un attrait particulier pour les astronomes et le public. La cause de cet engouement provient du fait que, dès la fin du xviiie siècle et, surtout, au xixe, des observateurs ont découvert que la planète rouge possédait des calottes polaires aux dimensions très variables selon les saisons. Cette glace aux pôles ne pouvait être que de l'eau gelée (nous verrons que ce n'est pas tout à fait exact). Or, s'il y avait de l'eau, le raisonnement de l'époque impliquait qu'il y avait « certainement » de la vie. À la fin du xixe siècle, de nombreux observateurs – au premier rang desquels l'astronome italien Giovanni Schiaparelli, qui élabora une carte très détaillée de la planète rouge – prétendront même avoir discerné des canaux artificiels creusés par les Martiens. La thèse alors soutenue par Percival Lowell aux États-Unis, et abondamment diffusée en France sous la plume enthousiaste de Camille Flammarion (notamment dans son ouvrage La Planète Mars, publié en 1896), était la suivante : les Martien [...]

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Mars

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Mars au printemps

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L'homme sur Mars, Francis Rocard

L'homme sur Mars, Francis Rocard
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Terre et Mars : caractéristiques physiques et orbitales

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Écrit par :

  • : docteur en physique, directeur adjoint du service d'aéronomie du C.N.R.S., Verrières-le-Buisson, directeur de recherche au C.N.R.S.
  • : secrétaire de la Commission de l'exploration spatiale, Société astronomique de France
  • : doyen de l'U.F.R. sciences, université de Paris-XI-Sud
  • : docteur ès sciences, responsable des programmes d'exploration du système solaire au Centre national d'études spatiales

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Pour citer l’article

Éric CHASSEFIÈRE, Olivier de GOURSAC, Philippe MASSON, Francis ROCARD, « MARS, planète », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 avril 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/mars-planete/