LIBERTINAGE

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Un éloge de la dépense

Au tournant du xviie siècle, Pierre Bayle entreprend de rassembler toute l'érudition brassée par la pensée libertine. Il en fait un Dictionnaire historique et critique (1696), où toutes les affirmations de l'histoire sont discutées dans un jeu d'articles et de notes. Des articles consacrés à des figures scandaleuses du siècle lui permettent d'exposer la pensée libertine. Il marque les différences qui opposent fanfarons du vice et penseurs impies, libertins de mœurs et de pensée. Sans être lui-même athée, il reconnaît l'existence d'athées vertueux, et dégage l'espace d'une réflexion libre, indépendante des impératifs religieux, qui devient celle des Lumières dans les décennies qui suivent. Le libertin de pensée, méprisant envers le populaire, devient philosophe au fur et à mesure que le pessimisme anthropologique laisse place à la réhabilitation de l'homme. Le libertin s'isolait pour se défendre des préjugés et des persécutions. Le philosophe fait le pari de l'éducation et du progrès. Il faut diffuser l'instruction et l'esprit critique pour constituer une opinion qui soit un contre-pouvoir. La mort de Louis XIV, devenu bigot à la fin de ses jours, et, durant la minorité du jeune roi, la régence du duc d'Orléans, que n'encombrent ni préjugés moraux ni soucis religieux, consacrent le changement de ton. Le libertinage semble accéder au pouvoir, mais le terme désigne désormais l'obsession de la séduction ou l'esthétisation de l'amour, tandis que la liberté intellectuelle devient le privilège des Lumières. Le bonheur sur terre remplace le salut après la mort, le plaisir sensuel n'est plus condamné a priori.

La littérature décrit cette société nouvelle, assoiffée de consommation et de jouissance, où la noblesse attirée à la Cour est prise par le vertige du luxe et de la dépense amoureuse. Marivaux constate dans le Spectateur français en 1723 : « Il n'y avait plus d'amants, ce n'était [...]


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Écrit par :

  • : professeur de littérature française à l'université de Paris-IV-Sorbonne

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Pour citer l’article

Michel DELON, « LIBERTINAGE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 04 novembre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/libertinage/