HAVRE LE

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Le Havre, chef-lieu d'arrondissement de la Seine-Maritime, est avant tout un très grand port. La ville, la plus peuplée de Normandie, compte 175 788 habitants (2012) et l'agglomération, au deuxième rang après celle de Rouen, 238 421 hab. Le port du Havre fut créé tardivement, en 1517, sur ordre du roi François Ier. Au moment où s'ouvraient les routes maritimes de l'Atlantique, il devait assurer une présence militaire et commerciale en tête de l'estuaire de la Seine et en complément de Rouen, beaucoup plus ancien, situé en amont de trois grands méandres. Longtemps Le Havre végéta : une petite ville étriquée et malsaine derrière ses remparts, un port connaissant de longues périodes de stagnation entrecoupées de bonnes fortunes avec la guerre de course, le commerce triangulaire vers l'Afrique et les îles tropicales, la grande pêche, notamment à la baleine... Le Havre s'imposa vraiment dans la seconde moitié du xixe siècle, grâce au commerce du coton, du café, des produits tropicaux et par le trafic des paquebots transatlantiques vers New York. Ces activités se prolongèrent jusque dans les années qui suivirent la Seconde Guerre mondiale.

Normandie : carte administrative

Carte : Normandie : carte administrative

Carte administrative de la région Normandie. 

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Un double traumatisme devait profondément transformer le port et la ville. En septembre 1944, de terribles bombardements précédèrent la libération de la cité dont le centre fut totalement détruit. La reconstruction, assurée par Auguste Perret, fit du Havre une ville très contemporaine, selon un quadrillage urbain rigoureux et avec la prédominance du béton comme matériau, inscrite au Patrimoine mondial de l’U.N.E.S.C.O. en 2005. Un peu plus tard, la crise des activités traditionnelles du port, en premier celle des paquebots, orienta Le Havre vers les transports de masse, le pétrole et les conteneurs. Le Havre moderne – vieux remparts abattus, ville très étendue, port bien équipé de bassins à flot et de bassins de marée – était né.

Le port du Havre, en 2014, se classe au cinquième rang des ports nord-européens et au deuxième des ports français derrière Marseille, qu'il devance pour les conteneurs et le commerce extérieur mais qui le précède pour le pétrole. Le trafic total des marchandises s'élève à 67,574 millions de tonnes (2014). Le Havre bénéficie d'un triple avantage : d'excellentes conditions nautiques (il est accessible en permanence aux plus gros navires), des équipements remarquables et une situation avantageuse à l'entrée de la Manche en direction de la mer du Nord... Mais, en dépit des autoroutes A29 et A13 et de l'ouverture du pont de Normandie en 1995, il est handicapé par de médiocres relations avec son hinterland et par la concurrence des grands ports du « range » de la mer du Nord (Anvers, Rotterdam, Hambourg), plus proches des régions les plus peuplées d'Europe. Le Havre cultive ses avantages par des travaux incessants, les derniers étant une grande extension sur l'estuaire, « Port 2000 », afin d'augmenter les capacités d'accueil et la rapidité de manutention pour les porte-conteneurs.

Pont de Normandie

Photographie : Pont de Normandie

Le pont de Normandie, pont à haubans d'une portée centrale de 856 mètres, a été inauguré en janvier 1995. Il franchit la Seine à la hauteur du Havre, France. 

Crédits : Michel Setboun/ The Image Bank Unreleased/ Getty Images

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Le Havre est devenu, en prolongement du port, une grande ville industrielle dès le xixe siècle. Mais les activités traditionnelles havraises, notamment la construction et la réparation de navires, ont complètement disparu, plongeant l'agglomération dans une très grave crise de chômage qui s’atténue au début du xxie siècle. De grandes industries subsistent cependant, notamment dans la zone industrielle du marais d'estuaire : raffinage du pétrole et pétrochimie (groupe Total), automobile (Renault), cimenterie, aéronautique (Groupe Safran, fournisseur d'Airbus)... La population havraise, très cosmopolite, melting-pot aux origines normandes, bretonnes, hispaniques, maghrébines, sénégalaises..., est fortement marquée par une prolétarisation ancienne, une tradition de lutte de classes, une culture peu académique d'autodidactes ou de rebelles. Le secteur des services occupe désormais une large part de la population active (administration, commerce et tourisme).

La ville et l'agglomération ont toujours été socialement très contrastées. Les grands bourgeois havrais, tels les Siegfried ou autres négociants protestants d'origine alsacienne, occupaient les plus beaux sites de Sainte-Adresse et de la « côte », une falaise morte au-dessus de la ville et du port. Ils ont quasi disparu avec les mutations récentes du port. La ville basse reconstruite, les espaces populaires s'étendent ma [...]

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Pont de Normandie

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Pour citer l’article

Armand FRÉMONT, « HAVRE LE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 26 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/le-havre/