HANCOCK HERBIE (1940- )

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Pianiste, claviériste, chanteur, compositeur, comédien et parolier américain, Herbie Hancock est un artiste prolifique qui « a traversé de nombreux styles en sachant préserver ce qui est l'apanage des plus grands : sa sonorité. [...] Sa grande qualité est de savoir „faire simple“ en créant des climats à partir de très peu de notes » (Pascale Barthel et Christian Gauffre). Il a rencontré le succès en tant que pianiste de jazz au style incisif et provocateur sur le plan harmonique, avant de connaître une immense popularité comme leader de groupes de funk et de jazz-rock.

Herbert Jeffrey Hancock, né le 12 avril 1940 à Chicago, dans une famille très musicienne, commence à étudier le piano à l'âge de sept ans. Enfant prodige, il interprète dès l'âge de onze ans le premier mouvement du Cinquième Concerto pour piano, K 175, de Mozart avec l'Orchestre symphonique de Chicago. Il forme son premier groupe alors qu'il est encore au lycée. Dès 1960, alors qu'il prépare un diplôme d'ingénieur au Grinnell College (Iowa), le trompettiste Donald Byrd lui demande de rejoindre sa formation ; Herbie Hancock le suit à New York en 1961. Ses talents d'accompagnateur et les solos qu'il offre aux groupes de be-bop amènent la firme Blue Note à lui faire enregistrer son premier album comme leader, Takin' Off (1963), qui contient un morceau qui va connaître un succès considérable, et devenir un standard du jazz moderne, Watermelon Man. En mai 1963, il rejoint le quintette de Miles Davis, au sein duquel il restera jusqu'en 1968, participant aux albums My Funny Valentine (1964), E.S.P. (1965), Miles in the Sky (1968). Le quintette de Miles Davis permet à Herbie Hancock de développer des concepts rythmiques et harmoniques audacieux qu'il développera dans ses propres albums, notamment Empyrean Isles (1964, qui comporte Cantaloupe Island) et Maiden Voyage (1965, qui comporte Dolphin Dance et le morceau éponyme Maiden Voyage). Durant cette période, il enregistre comme sideman aux côtés de Blue Mitchell, Lee Morgan (Cornbread, 1965), Bob Brookmeyer (Bob Brookmeyer and Friends, 1964), Stanley Turrentine, Sonny Rollins, Charles Tolliver (Paper Man, 1968), Jackie McLean, Woody Shaw, Wayne Shorter (Speak No Evil, 1964 ; The All Seeing Eye, 1965), Tony Williams...

Dans les années 1970, après avoir participé aux premières expériences de jazz-rock de Miles Davis, Hancock commence à diriger des groupes de fusion et à jouer sur des claviers électroniques, allant du piano électrique aux synthétiseurs. Les succès de jazz funk – comme Chameleon, extrait de l'album Headhunters (1973), qui connaît des ventes record – sont caractérisés par des couleurs sonores et des rythmes fascinants, s'appuyant sur la juxtaposition de lignes musicales réalisées au synthétiseur. Hancock enregistre ensuite plusieurs titres à succès, parmi lesquels You Bet Your Love (de l'album Feets Don't Fail Me Now, 1979) et Rockit (de l'album Future Shock, 1983). Parallèlement, il compose du jazz-rock – et, parfois, du jazz, tout simplement – pour des publicités, des programmes télévisés ou des films comme Blow-up, de Michelangelo Antonioni (1966), Death Wish (Un justicier dans la ville de Michael Winner, 1974), ou encore 'Round Midnight (Autour de minuit, de Bertrand Tavernier, 1986), film pour lequel il remporte un oscar. À partir du milieu des années 1970, Herbie Hancock joue du piano acoustique dans des « jazz projects » et se produit en duo avec Chick Corea (An Evening with Herbie Hancock and Chick Corea, 1978). Il se produit également dans des combos avec les anciens partenaires de Miles Davis et des trompettistes de la stature de Freddie Hubbard ou de Wynton Marsalis. À la tête de son quintette V.S.O.P. (Very Special One-time-only Performance), qui rassemble Hancock, Freddie Hubbard, Wayne Shorter, Ron Carter et Tony Williams, il enregistre les albums V.S.O.P. (1976) et V.S.O.P. : the Quintet (1977).

En 1993, le groupe britannique de rap Us3 échantillonne son Cantaloupe Island pour en faire un succès international sous le titre Cantaloop (Flip Fantasia). En 1998, Herbie Hancock réunit une nouvelle fois son groupe Headhunters et se lance dans une série de projets en collaboration avec d'autres artistes. Dans l'album Future 2 Future (2001), Hancock joue ainsi aux côtés de Wayne Shorter et de grands noms de la musique techno pour produire une fusion entre jazz et électro. Dans Possibilities (2005), il réalise une incursion dans la musique pop avec des invités de premier plan, tels que Stevie Wonder, Paul Simon et Santana. Hancock complète sa longue collection de Grammy Awards par deux trophées – parmi lesquels celui du meilleur album de l'année – décernés pour son hommage à Joni Mitchell, River : The Joni Letters (2007). Trois ans plus tard, The Imagine Project vient rendre hommage cette fois à John Lennon et confirmer l’influence de la pop sur le travail d’Herbie Hancock.

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« HANCOCK HERBIE (1940- ) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 01 décembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/herbie-hancock/