COWELL HENRY DIXON (1897-1965)

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De nouvelles ressources musicales

Henry Cowell se fait l'ardent défenseur de la jeune musique américaine en déployant une intense activité de pédagogue et d'organisateur. En 1925, il fonde la New Music Society of California ; en 1927, il crée la revue New Music, dévolue exclusivement à l'édition de partitions contemporaines ; il fonde également, en 1934, une firme de disques, New Music Quarterly Recordings. Il préside de 1929 à 1933 la Pan American Association of Composers, qui se consacre à la promotion des musiques expérimentales. En 1930, il publie un ouvrage fondamental sur les musiques nouvelles, New Musical Resources, qui résume ses recherches en traitant de sujets aussi divers que l'ultrachromatisme, la polyrythmie, les clusters... Par ses publications comme par ses conférences, Cowell va faire connaître aux États-Unis Schönberg et Webern, ainsi que toute une génération de jeunes musiciens, parmi lesquels Milton Babbitt, John J. Becker, Carlos Chávez, Ruth Crawford, Conlon Nancarrow, Wallingford Riegger, Carl Ruggles. Son activité de pédagogue n'est pas moins importante : parmi ses étudiants figureront John Cage, Lou Harrison et George Gershwin.

Cowell s'affirme aussi, bien avant John Cage, comme un défricheur des musiques aléatoires : s'intéressant dans les années 1930 à l'improvisation sans contrainte, il conçoit des formes indéterminées. Ainsi, dans son Troisième Quatuor à cordes « Mosaic » (1935), les interprètes peuvent assembler dans l'ordre qui leur sied différents segments musicaux. Il compose également des pièces « élastiques », c'est-à-dire dont la longueur peut être adaptée par les interprètes.

Cowell a dès l'enfance manifesté un grand intérêt pour les musiques traditionnelles [...]

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Écrit par :

  • : musicologue, analyste, chef de chœur diplômée du Conservatoire national supérieur de musique de Paris, chargée de cours à Columbia University, New York (États-Unis)
  • : compositeur, critique, musicologue, producteur de radio

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Pour citer l’article

Juliette GARRIGUES, Alain FÉRON, « COWELL HENRY DIXON - (1897-1965) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 juillet 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/henry-dixon-cowell/