EXTINCTIONS BIOLOGIQUES

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Le rôle des grandes extinctions dans l'histoire de la vie

Quelles que soient les causes qu'on leur attribue, les extinctions en masse jouent un rôle déterminant dans l'histoire des êtres vivants. En effet, elles viennent interrompre le cours graduel de l'évolution en provoquant, sur une courte durée, des changements considérables dans la composition des écosystèmes. Après une crise biologique majeure, le monde vivant est différent : des groupes d'organismes ayant eu une position dominante peuvent se trouver brusquement éliminés, ce qui laisse le champ libre à d'autres groupes qui, dans d'autres circonstances, n'auraient peut-être pas pu se développer. Un exemple classique est celui de la disparition des dinosaures à la fin du Crétacé, qui ouvrit la voie à la diversification et au développement des mammifères, jusque-là limitée par la suprématie de ces « grands reptiles ».

Extinctions biologiques : quelques espèces emblématiques

Photographie : Extinctions biologiques : quelques espèces emblématiques

Photographie

Divers groupes d'organismes ayant joué un rôle important dans les écosystèmes du passé ont été les victimes d'extinctions en masse. Les trilobites (à gauche), après avoir été affectés par les crises de la fin de l'Ordovicien et de la limite Frasnien-Famennien, disparurent totalement à... 

Crédits : E. Buffetaut

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Il se dessine ainsi une image nouvelle de l'histoire des organismes, qui ne vient pas contredire ou remplacer la conception néo-darwinienne de l'évolution, mais la compléter, en mettant en évidence le rôle d'événements inhabituels et soudains (au moins à l'échelle géologique) venant orienter le cours de cette évolution dans des directions nouvelles et difficilement prévisibles.


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Extinctions biologiques : la limite Crétacé-Tertiaire

Extinctions biologiques : la limite Crétacé-Tertiaire
Crédits : E. Buffetaut

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Extinctions biologiques : les effets de l'impact d'une météorite

Extinctions biologiques : les effets de l'impact d'une météorite
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Extinctions d'espèces : les cinq grandes crises

Extinctions d'espèces : les cinq grandes crises
Crédits : Encyclopædia Universalis France

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Extinctions biologiques : quelques espèces emblématiques

Extinctions biologiques : quelques espèces emblématiques
Crédits : E. Buffetaut

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Écrit par :

  • : directeur de recherche émérite au CNRS
  • : docteur en sciences de l'environnement, historienne des sciences et de l'environnement, chercheuse associée au laboratoire SPHERE, CNRS, UMR 7219, université de Paris-VII-Denis-Diderot

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Pour citer l’article

Eric BUFFETAUT, Valérie CHANSIGAUD, « EXTINCTIONS BIOLOGIQUES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/extinctions-biologiques/