CALCUL, mathématique

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C'est par l'utilisation de petits cailloux (caillou se dit en latin calculus) que les jeunes Romains apprenaient à compter. Le calcul est, à l'origine, étroitement associé à la notion de nombre entier et de nombre rationnel. Étant donné un mode de représentation concret des nombres – Babyloniens, Égyptiens, Grecs, Romains, Indiens ou Chinois inventeront tour à tour un tel système – il s'agit d'effectuer les opérations arithmétiques usuelles, telles l'addition ou la multiplication. Comme on le constate à propos du système décimal, justifier les bases logiques de ces opérations ne va pas de soi, tandis qu'elles ne représentent pour chacun qu'une tâche routinière. C'est là le sens premier du mot calcul : exécution répétitive, selon un enchaînement déterminé, de manipulations élémentaires.


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Écrit par :

  • : ingénieur de recherche à l'Institut national de recherche en informatique et automatique (I.N.R.I.A.).

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Pour citer l’article

Philippe FLAJOLET, « CALCUL, mathématique », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 18 octobre 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/calcul-mathematique/