ARCHIMÈDE (287-212 av. J.-C.)

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Lorsque, en 212 avant notre ère, les troupes de Marcellus entrèrent par surprise dans Syracuse, le siège de la ville durait depuis trois ans.

La supériorité technique de Syracuse en imposait, ce qui explique en partie la longueur du siège. Elle se concrétisait pour les Romains en un seul nom, celui de l'ingénieur prestigieux chargé depuis longtemps de la direction des travaux portuaires, navals et militaires : Archimède.

Archimède - Syracuse (Sicile)

Photographie : Archimède - Syracuse (Sicile)

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Archimède est né à Syracuse (Sicile), en 287 avant J.-C. Son œuvre scientifique (mathématique, géométrie, physique) est considérable (principe d’Archimède sur la poussée subie par tout corps immergé, fixation de la valeur du nombre pi à 3,141 6, etc.). Il est aussi célèbre pour ses... 

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Le savant grec Archimède (287 av. J.-C.-212 av. J.-C.). 

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On comprend les consignes sévères du consul, qui tenait à l'avoir vivant et respecté. Le concours d'un tel homme eût été un secours précieux dans la lutte contre Hannibal toujours menaçant. Mais un gros nigaud de village, encore tout apeuré, termina d'un coup d'épée la vie d'un des plus grands mathématiciens de tous les temps.

Formation d'Archimède

Une phrase du traité de l'Arénaire induit à penser que le père d'Archimède s'était, comme lui, occupé d'astronomie. Sa formation scientifique a sans doute été entreprise dans sa famille et complétée par des voyages dont un ou plusieurs en Égypte sont plausibles et admis d'ailleurs par Diodore de Sicile.

On le dit ami, voire parent, du roi Hiéron. Cela est vraisemblable, Hiéron étant un tyran élu, et un soldat de fortune. C'est à ce jeune roi qu'il adresse son Arénaire, cette exposition romancée d'un système de numération des très grands nombres.

Archimède a essentiellement une formation d'ingénieur. Les mathématiques qu'exige cette formation sont à l'époque, il est vrai, assez rudimentaires. Elles orientent cependant vers une géométrie de la mesure, ce qui sera toujours son domaine de prédilection.


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  • : agrégé de l'Université, membre correspondant de l'Académie internationale d'histoire des sciences

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Pour citer l’article

Jean ITARD, « ARCHIMÈDE (287-212 av. J.-C.) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/archimede/