BRETAGNE

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Tour à tour « pointe » ou « bout » du monde, la Bretagne est un gigantesque quai situé près d'une des deux portes maritimes de l'Europe.

Bretagne : carte physique

Carte : Bretagne : carte physique

Carte physique de la région Bretagne. 

Crédits : Encyclopædia Universalis France

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La région est caractérisée par une forme aisément reconnaissable. « La péninsule bretonne, lorsqu'on en suit la figuration sur la carte, présente un peu l'aspect d'un énorme mufle de bête, puissamment tendu vers les lointains atlantiques et dont la gueule entr'ouverte, formée par la rade de Brest et la baie de Douarnenez, darderait, comme une langue tricuspide, les trois pointes en croix de la presqu'île de Crozon » (Anatole Le Braz). Initialement appelée Arémorique ou Armorique (« pays en bordure de la mer »), la Bretagne est le pays paradoxal dans lequel la mer tient une place centrale. « Presqu'île ou plusqu'île », elle est en contact avec la mer sur trois façades, ce qui favorise son identification. Plus largement, son peuplement, son identité, la permanence dans l'histoire de certaines branches économiques procèdent d'un agencement subtil entre l'Armor (le pays de la mer) et l'Argoat (le pays des bois) et tient aux particularismes d'un territoire que Michelet qualifiait déjà « d'île continentale ».

Toutefois, la Bretagne est aussi concernée par de nombreuses mutations qui dépendent du degré d'ouverture de la société bretonne. Le terme même de Bretagne apparaît aux ve et vie siècles, à la faveur d'une mixité entre les populations gauloises de l'Armorique et les Bretons en provenance d'outre-Manche. Ses phases de prospérité (du xve siècle au xviiie siècle) ou de déclin (la période 1850-1950) apparaissent liées à l'intensité de ses échanges externes. Depuis 1950, époque à laquelle elle passait pour la région la plus reculée de France, elle a connu un développement extraordinaire qui en a parfois fait une région « modèle ». Certains évoquent même, dans les années 1990, un « miracle », et il est vrai que la Bretagne a plus évolué de 1950 à 2000 qu'en plusieurs siècles, même si, au début du xxie siècle, la péninsule est confrontée à de nouveaux défis.

Des permanences géographiques et culturelles

La Bretagne est une péninsule à la fois individualisable sur toutes les cartes et profondément attachée à la France. Elle est une proue massive mais de plus en fine vers l'ouest, une terre d'Armor et d'Argoat reliée par les flux des marées remontant les estuaires. Souvent, les éléments physiques agissent sur ce bout de terre de façon complexe et sont à l'origine d'une homogénéité parcellisée.

Côte sauvage en Bretagne

Photographie : Côte sauvage en Bretagne

Les rochers de la pointe du Percho, en Bretagne. 

Crédits : Joe Cornish/ Getty Images

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Sur le plan climatique par exemple, elle est réputée comme la région la plus tempérée de France, grâce à son climat océanique (6 à 70 C en moyenne l'hiver et 16 à 170 l'été). Toutefois, cette régularité d'ensemble masque des trésors de complexité puisque la variabilité du temps breton est supérieure à celle du climat méditerranéen. On enregistre entre Lorient et Port-Louis, distants de trois kilomètres, un écart de 150 millimètres de pluie, et l'ensoleillement n'y est pas comparable. De même, dans le temps, les épisodes violents ne sont pas rares (tempête, « sécheresse », ouragan...) et la Bretagne, sous une uniformité apparente, se singularise surtout par les sautes d'humeur du climat. Parfois, notamment en automne, il grêle, pleut, vente et fait beau en même temps. Si le climat est globalement homogène, le basculement saisonnier crée ainsi une saison pluvieuse et une saison plus favorable, le passage des dépressions favorisant surtout des temps très changeants, des plafonds uniformément gris et une succession rapide d'averses et d'éclaircies. De fait, le sens du ciel est, dans la société bretonne bien plus qu'ailleurs, un objet de discussion et de controverses, précisément car le climat change selon les échelles de temps et de lieu des interlocuteurs.

Sur le plan géologique, on retrouve ce paradoxe. D'un côté, la Bretagne, située sur la pointe extrême du Massif armoricain (un peu plus élevé à l'ouest, dans les monts d'Arrée et les Montagnes noires), est un vieux pays qui présente une uniformité de terrains pour l'essentiel imperméables. Elle est une terre de schiste et une terre de granit. De l'autre, ses roches présentent une variété étonnante de formes, selon les failles ou diaclases qui les affectent (chaos rocheux de Ploumanac'h). La variété des teintes des minéraux « souvent gris à l'image du ciel, parfois blancs comme à Scaër, bleus à Lanhélin, roses [...]

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Bretagne : carte physique

Bretagne : carte physique
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Côte sauvage en Bretagne

Côte sauvage en Bretagne
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Rade de Brest

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  • : professeur à la faculté des lettres et sciences humaines de Rennes
  • : professeur à l'université de Rennes-II-Haute-Bretagne

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Pour citer l’article

Jean MEYER, Jean OLLIVRO, « BRETAGNE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 janvier 2022. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/bretagne/