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L'usage des archives

L'ouverture à l'histoire

Parmi les sources écrites de l'histoire, les archives constituent des sources « indirectes », qui s'opposent aux sources « narratives ». Ces dernières sont élaborées expressément pour servir à l'histoire, tandis que les archives sont constituées de documents dont ce n'est pas la visée première, mais que l'historien utilise au prix d'un véritable détournement de finalité.

Amorcé dès le xviie siècle, leur usage procède du grand mouvement de renouvellement de l'historiographie qui caractérise les années 1830, moment où l'histoire devient véritablement une science. Dans le contexte de la refondation des études historiques consécutives au bouleversement révolutionnaire, de l'engouement romantique pour le Moyen Âge, de la compétition érudite entre la France et l'Allemagne, le xixe siècle affirme la vocation des documents d'archives à devenir source d'histoire ; dans les années 1880, le triomphe de l'histoire dite positiviste consacre l'identification des archives au « grenier de l'histoire ». Elle privilégie le document authentique isolé (acte royal, traité, document de chancellerie...) d'où elle entend tirer les faits historiques qui constituent la trame de l'histoire essentiellement événementielle qu'elle produit.

Une nouvelle appréhension des documents s'est ensuite dégagée, en liaison avec la révolution d'approche amorcée par le courant des Annales. On a fait appel aux sources massives jusque-là dormantes, état civil, minutes notariales, archives judiciaires, sources fiscales, registres d'enregistrement, de contrôle des troupes, d'inscription maritime... Le document isolé cesse d'avoir valeur par lui-même pour trouver son sens par rapport à ceux qui le précèdent et le suivent, dans le cadre de ces séries susceptibles d'exploitation sur de longues périodes, rendue possible par le développement de l'informatique.

Le bon usage des archives par l'histoire suppose trois prises de conscience : celle des conséquences du principe du respect des fon [...]

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Écrit par :

  • : conservatrice générale du patrimoine, professeure associée à l'université de Paris-I-Panthéon-Sorbonne

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Pour citer l’article

Françoise HILDESHEIMER, « ARCHIVES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 septembre 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/archives/