AMOUR

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Les représentations de l'amour dans l'art occidental

Les représentations de l'Amour sont innombrables dans l'art occidental depuis la Renaissance. Elles se présentent sous des formes variées. Cupidon, réputé être le fils de Vénus, est à la fois l'agent et l'incarnation du pouvoir que la déesse exerce sur les hommes. Cette figure n'est donc pas sans ambiguïté : c'est à la fois un être déterminé, avec son origine et son histoire, et la personnification d'une notion abstraite et intemporelle. Par certains côtés, l'Amour est un dieu, et par d'autres une allégorie.

Il est arrivé aux écrivains et aux artistes, suivant la tradition de l'Antiquité, de multiplier les figures de l'Amour : le petit dieu apparaît au milieu de nombreux frères, et l'Amour finit par se confondre dans la multitude anonyme des Amours. Ces gracieuses créatures n'ont pas tardé à envahir l'art chrétien : à côté des anges et des archanges, que la tradition du Moyen Âge représente comme de jeunes hommes ailés d'une beauté surnaturelle, apparaissent des angelots, leurs jeunes frères, représentés comme de petits enfants.

L'amour profane

Il n'y a pas de mot en français pour désigner ces légères créatures, et l'on se sert de l'italien putto. Au sens propre, le putto est un enfant de quatre ou cinq ans. Dans le langage des artistes, les putti sont ces petits êtres dont les formes rondes et les mines rieuses fournissent mille ressources à l'imagination. Les enfants représentés en tant que tels sont rares avant le xviiie siècle. C'est dans les assemblées d'Amours et d'angelots que l'on voit s'exprimer l'intérêt que les peintres et les sculpteurs ont porté à l'enfance. Lorsque, avec les Lumières, l'enfant prend sa place dans la société, le putto perd son importance comme motif artistique. La première moitié du xixe siècle a vu disparaître entièrement ce thème.

Putti, jardin du château de Versailles

Photographie : Putti, jardin du château de Versailles

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Motifs décoratifs courants depuis la Renaissance italienne, les putti sont très présents au château de Versailles, comme ici au bord d'un bassin du jardin. 

Crédits : Crobard/ Shutterstock

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Putto, Église du Christ flagellé, Wies

Photographie : Putto, Église du Christ flagellé, Wies

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Putto ornant la chaire de l'église du Christ flagellé, Wies (Haute-Bavière). Architecture: Dominikus Zimmermann; stucs et peintures: Johann-Baptist Zimmermann. 

Crédits : Erich Lessing/ AKG

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Amour jouant du luth, R. Fiorentino

Amour jouant du luth, R. Fiorentino
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Putti, jardin du château de Versailles

Putti, jardin du château de Versailles
Crédits : Crobard/ Shutterstock

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Putto, Église du Christ flagellé, Wies

Putto, Église du Christ flagellé, Wies
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Psyché ranimée par le baiser de l'Amour, A. Canova

Psyché ranimée par le baiser de l'Amour, A. Canova
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Écrit par :

  • : ancien élève de l'École normale supérieure, agrégé de lettres, conservateur des objets d'art des églises de la Ville de Paris
  • : maître de conférences en philosophie à l'université de Paris-X-Nanterre

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Pour citer l’article

Georges BRUNEL, Baldine SAINT GIRONS, « AMOUR », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/amour/