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L'agriculture consiste à cultiver des plantes et à élever des animaux domestiques pour en obtenir des aliments, mais aussi des textiles, des arômes, des médicaments, des ornements, des bois de chauffage, de construction, d'ameublement ou de pâte à papier, des animaux de travail, de course ou de compagnie, de l'énergie…

Les humains sont devenus agriculteurs au Néolithique seulement, il y a environ dix mille ans, après des centaines de milliers d'années d'évolution biologique, technique et culturelle durant lesquelles ils avaient vécu de pêche, de chasse et de cueillette. Depuis lors, au fil des millénaires, ils ont développé cultures et élevages dans les divers milieux exploitables de la planète, aboutissant ainsi à des agricultures très différenciées, très inégales en termes d'équipements et de performances.

En ce début de xxi e_siècle, l'agriculture demeure la première activité de l'humanité : elle occupe plus de 40 p. 100 de la population active du monde. La très grande majorité des agriculteurs travaillent dans de petites unités de production familiales, en se servant exclusivement d'outils manuels. Seule une minorité utilise des animaux de traction ou de bât, ou encore des tracteurs.

L'agriculture est une activité grande utilisatrice d'énergie solaire qui est nécessaire à la photosynthèse : grâce à la chlorophylle, les plantes combinent l'eau puisée dans le sol par les racines avec le dioxyde de carbone (CO2) de l'air absorbé par les feuilles, produisant ainsi des glucides en libérant de l'oxygène. À partir de ces glucides, les plantes synthétisent d'autres molécules organiques complexes (lipides, protéines, acides nucléiques) en utilisant des éléments minéraux solubles puisés avec l'eau du sol (azote, phosphore, potassium et plus d'une vingtaine d'autres éléments). L'espèce humaine, comme les autres espèces animales, n'a pas cette faculté de photosynthèse : elle a donc besoin pour se nourrir de substances organiques initialement élaborées par les plantes, qu'elle consomme directe [...]


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Écrit par :

  • : professeur émérite à AgroParisTech (ex. I.N.A.-P.G.)
  • : professeure de développement agricole à l'université libre de Bruxelles (Belgique)

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Pour citer l’article

Marcel MAZOYER, Laurence ROUDART, « AGRICULTURE - Vue d'ensemble », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 23 novembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/agriculture-vue-d-ensemble/