VIVANT (notions de base)

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Les philosophies du vivant peuvent être classées dans un champ circonscrit par deux positions extrêmes et antagonistes qui ne sont défendues que par un petit nombre d’entre elles : « tout est vivant » ; « rien n’est vivant ». À une extrémité se situent des conceptions qu’on peut qualifier d’« animistes » ou de « vitalistes », en donnant un sens très large à ces dénominations : elles considèrent que tout ce qui est présent au sein de la nature « vit » d’une manière ou d’une autre, ou du moins a été vivant à un certain moment de l’histoire de l’Univers. À l’autre extrémité se situent des représentations du monde beaucoup plus récentes : le vivant y apparaît comme une machine complexe sans différence qualitative avec les objets supposés « inanimés ». On qualifiera de « mécanistes » ce type de doctrines.

Entre ces deux pôles vont se déployer des philosophies plus nuancées qui peuvent être soit proches du pôle animiste parce qu’elles accordent une spécificité au vivant au sein de la nature, soit proches du pôle mécaniste parce qu’elles nient cette spécificité pour ne voir en lui qu’une forme complexe de la matière.

Si nous traitons ici du « vivant » et non pas de la « vie », c’est pour une raison majeure : nul ne peut prétendre définir scientifiquement la vie, aucune entité métaphysique ne se dissimulant derrière ce mot, ainsi que l’affirmait sans ambiguïté François Jacob (1920-2013) dans La Logique du vivant (1970). Trente ans plus tard, il confirmera cette thèse dans une conférence intitulée Qu’est-ce que la vie ? en concluant : « Il ne faut pas demander à un scientifique de définir la vie. Mais chacun de nous sait ce qu’est la vie. » Quel est donc ce « savoir » que la science ne produit pas et que chacun de nous possède ?

De l’animisme au vitalisme

Les hommes ont été longtemps animistes, c’est-à-dire convaincus que tout était vivant autour d’eux. C’est en vertu d’une projection qui avait sa logique propr [...]

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Écrit par :

  • : professeur agrégé de l'Université, docteur d'État ès lettres, professeur de khâgne

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Philippe GRANAROLO, « VIVANT (notions de base) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 07 mai 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/vivant-notions-de-base/