LE VERRIER URBAIN JEAN JOSEPH (1811-1877)

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La découverte de Neptune

La planète Uranus avait été découverte en 1781 par William Herschel et observée constamment depuis lors. On s'aperçut ensuite que des observations en avaient été faites antérieurement par des astronomes qui l'avait prise pour une étoile fixe, si bien que l'on disposait de données nombreuses, dont certaines remontaient à 1690. Alexis Bouvard, ancien assistant de Laplace, entreprit en 1821 de calculer des tables du mouvement d'Uranus en tenant compte des perturbations par les planètes connues. Mais il lui fut impossible de représenter convenablement les observations. Il décida alors de ne conserver que celles qui avaient été faites après 1781. Bouvard écrivait : « Je laisse au temps le soin de faire connaître si la difficulté tient réellement à l'inexactitude des observations anciennes, ou si elle dépend de quelque action étrangère et inaperçue, qui aurait agi sur la planète. » Cependant, Uranus s'éloignait de plus en plus des positions prévues, l'écart atteignant près de 2 minutes d'angle en 1845.

Depuis 1837, Le Verrier s'intéressait à la mécanique céleste ; il avait présenté à l'Académie des sciences des mémoires remarqués sur la variation séculaire des orbites des planètes, sur le mouvement de Mercure, sur les comètes, etc. Sa réputation était telle que François Arago, alors directeur de l'Observatoire, lui proposa de traiter le problème. Le Verrier supposa l'existence d'une planète inconnue qui provoquerait les écarts jusqu'ici inexplicables entre les positions observées et calculées de la planète Uranus. Il partit d'hypothèses vraisemblables : demi-grand axe de l'orbite obéissant à la relation empirique dite de Titius-Bode, c'est-à-dire double de celui de l'orbite d'Uranus, excentricité et inclinaison nulles, maximum des perturbations observées sur Uranus correspondant à une conjonction des deux planètes avec le Soleil. Il étab [...]


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Écrit par :

  • : docteur ès sciences, astronome au Bureau des longitudes

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Pour citer l’article

Bruno MORANDO, « LE VERRIER URBAIN JEAN JOSEPH - (1811-1877) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/urbain-jean-joseph-le-verrier/