TRYPANOSOMIASE AMÉRICAINE ou MALADIE DE CHAGAS

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Trypanosoma cruzi, agent de la maladie de Chagas

Trypanosoma cruzi, agent de la maladie de Chagas
Crédits : F. Brenière

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Triatoma infestans, vecteur principal de la maladie de Chagas

Triatoma infestans, vecteur principal de la maladie de Chagas
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Traces laissées par les triatomes

Traces laissées par les triatomes
Crédits : F. Noireau/ IRD

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Prophylaxie de la maladie de Chagas

Prophylaxie de la maladie de Chagas
Crédits : F. Noireau/ IRD

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On connaît deux maladies humaines provoquées par des trypanosomes, la maladie du sommeil qui sévit en Afrique subsaharienne, et la maladie de Chagas qui s'observe dans toute l'Amérique latine, du Mexique jusqu'à l'Argentine. En dépit de la parenté entre les deux agents pathogènes, les maladies sont très différentes. Après une phase asymptomatique qui dure plusieurs années, la maladie de Chagas présente une phase chronique qui peut conduire à des atteintes digestives et surtout cardiaques invalidantes. Elle est transmise par les déjections de punaises appartenant à la sous-famille des Triatominae qui, elles-mêmes, s'infectent en suçant le sang de nombreux vertébrés réservoirs. Les étonnantes capacités d'adaptation de ces insectes à des habitats variés, ainsi que l'existence d'une contamination orale et sanguine, participent à l'évolution au cours du temps des scénarios de transmission de la maladie.

Historique : un trypanosome en quête de sa maladie

Un des grands événements médicaux du début du xxe siècle a été la découverte en 1902 par Aldo Castellani qu'un parasite sanguin, le trypanosome appelé Trypanosoma gambiense, était la cause de la trypanosomose africaine ou maladie du sommeil. En 1903, David Bruce démontre en Ouganda que la maladie est transmise à l'homme par la piqûre de mouches tsé-tsé infectées. La découverte de la trypanosomose américaine fut en revanche fortuite. Au Brésil, Carlos Chagas (1879-1934) médecin hygiéniste et chercheur, fut envoyé en 1909 par l'Institut de Manguinhos de Rio de Janeiro (l'équivalent brésilien de l'Institut Pasteur) sur le tracé d'une voie ferrée qui traverse l'État de Minas Gerais et dont le personnel était décimé par le paludisme. À Lassance, où était installé son dispensaire, Chagas reçoit une jeune patiente de trois ans, Bérénice, qui présente une forte fièvre et une grosse rate, signes évocateurs du paludisme mais aussi de bien d'autres maladies, ainsi qu'un œdème marqué, ce qui est particulier. L'examen du sang de Bérénice révèle la présence d'un trypanosome, différent de tous l [...]

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Écrit par :

  • : médecin, directeur de recherche à l'Institut de recherche pour le développement, expert à l'Organisation mondiale de la santé, Organisation panaméricaine de la santé

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Pour citer l’article

François NOIREAU, « TRYPANOSOMIASE AMÉRICAINE ou MALADIE DE CHAGAS », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 27 juin 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/trypanosomiase-americaine-maladie-de-chagas/