ÉPIDÉMIOLOGIE

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La première définition de l'épidémiologie donnée par le Littré au milieu du xixe siècle est toujours celle qu'on retrouve dans les dictionnaires aujourd'hui : « Recherche sur les causes et les natures des épidémies », l'épidémie étant elle-même définie comme une atteinte simultanée d'un grand nombre d'individus d'un pays ou d'une région par une maladie transmissible.

En réalité, aujourd'hui, le champ de l'épidémiologie s'est beaucoup élargi et les nombreuses définitions proposées sont toutes plus conformes à l'étymologie (epi-dêmos : « sur le peuple », « frappant tout le peuple »). Celle de Milos Jenicek et Robert Cléroux mérite d'être retenue : « L'épidémiologie est un raisonnement et une méthode propres au travail objectif en médecine et dans d'autres sciences de la santé, appliqués à la description des phénomènes de santé, à l'explication de leur étiologie et à la recherche des méthodes d'intervention les plus efficaces. »

L'essor de l'épidémiologie moderne trouve son explication dans le fait que, pour la santé publique, la prévention est devenue prioritaire, tant dans le domaine des maladies transmissibles que dans celui des maladies non transmissibles (affections néoplasiques et cardio-vasculaires, troubles du comportement, etc.).

L'épidémiologie descriptive et l'épidémiologie analytique

La définition proposée regroupe les deux aspects maintenant classiques de l'épidémiologie :

– la description des phénomènes de santé correspond à l'épidémiologie descriptive ;

– l'analyse causale correspond à l'épidémiologie analytique.

Ces deux aspects sont complémentaires. En effet, si l'épidémiologie analytique tire sa finalité dans la recherche étiologique permettant ensuite de définir les grands axes de la prévention, elle ne peut se passer des informations données par l'épidémiologie descriptive, qui, seule, permet d'appréhender l'importance numérique du phénomène morbide étudié.

Que ce soit en épidémiologie descriptive ou en épidémiologie analytique, l'enquête représente l'outil méthodologique de choix.

L'épidémiologie descriptive a pour but d'étudier la répartition des phénomè [...]


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Écrit par :

  • : docteur en médecine, chef de travaux à la faculté de médecine de Paris
  • : professeur agrégé du Val-de-Grâce, directeur médical de Pasteur-Vaccins.

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Pour citer l’article

Catherine DUPUIS, Pierre SALIOU, « ÉPIDÉMIOLOGIE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 13 octobre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/epidemiologie/