TÉRENCE (-190 env.-env. -159)

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Plaute et Térence, qui, faute d'autres œuvres conservées, apparaissent comme les seuls représentants qualifiés du théâtre comique des Latins, demeurent, depuis quelque vingt siècles, joints en une sorte de diptyque plus commode pour l'enseignement des manuels que conforme à la réalité. Plaute y fait figure d'éminent « farceur », doué de toutes les vertus d'exubérance ; Térence, par contraste, apparaît comme un « délicat », moralisant et sensible. L'antithèse peut, à la rigueur, se justifier dans son ensemble. Les deux auteurs recourent aux mêmes modèles de la comédie hellénique ; ils leur empruntent les mêmes formules scéniques, les mêmes situations, la même galerie de types. Mais il y a entre eux vingt années d'intervalle, c'est-à-dire tout l'espace d'une génération. Il y a, notamment, l'œuvre de Caecilius Statius, un Gaulois de Cisalpine, auteur d'environ quarante comédies, dont il ne nous reste pas trois cents vers, et que Cicéron plaçait au premier rang des comiques latins. Vingt années, cela peut suffire pour une transformation notable du goût et, partant, pour que se manifeste chez un écrivain l'intention délibérée de faire triompher des valeurs modernes. C'est ainsi que l'on assiste, vers 165, à la libération extrême d'un courant de culture, lequel cherchait, tant bien que mal, à s'imposer dans les lettres latines ; et par là, par une affirmation retardée, mais fort nette, de la primauté grecque, un cercle comme celui de Scipion Emilien peut être considéré comme un « club » d'avant-garde. Dans le milieu raffiné où pénètre Térence, tous ses compagnons sont très jeunes. Lui-même a vingt ans à peine quand il donne sa première pièce.

Le répertoire de Térence

Publius Terentius Afer, dans sa courte existence – il est né en Afrique et vint à Rome très jeune, il est mort vers sa trentième année au cours d'un voyage en Grèce –, a écrit six comédies dont l'ordre, sinon la [...]

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Pour citer l’article

Barthélemy A. TALADOIRE, « TÉRENCE (-190 env.-env. -159) », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 19 février 2019. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/terence/