STATISTIQUE

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Le mot « statistique » désigne à la fois un ensemble de données d'observation et l'activité qui consiste dans leur recueil, leur traitement et leur interprétation.

Au cours de l'histoire, la collecte d'observations et la méthodologie de leur emploi se sont développées de façons largement indépendantes. Aujourd'hui, le recueil de statistiques est une activité importante, indispensable à la gestion des sociétés modernes. Leur traitement bénéficie des moyens offerts par l'alliance des calculateurs électroniques et de l'algèbre linéaire ; et l'on voit apparaître, dans l'analyse des données, des méthodes extrêmement puissantes pour « faire parler les chiffres ». Les raisonnements par lesquels on peut tirer, à partir des observations, des conclusions concernant les lois de probabilité des phénomènes (inférence ou induction statistique) sont codifiés par la statistique mathématique.

Dans la diversité des significations attachées au mot, il convient de souligner au moins la distinction entre les deux définitions suivantes :

– statistique : activité qui consiste à réunir des données, concernant en particulier la connaissance de la situation des États ou des sociétés humaines (c'est le « budget des choses » de Napoléon) ;

– statistique : méthode de traitement et d'interprétation des observations, de passage de celles-ci aux lois des phénomènes et aux modèles théoriques susceptibles de les représenter (c'est l'« inférence statistique » des statisticiens classiques, qu'on a eu quelque raison d'assimiler à l'induction formalisée).

En réalité, ces deux sens du mot statistique ont naturellement entre eux des liens étroits. Il serait vain de recueillir des données, si ce n'était pour les traiter et les interpréter en vue d'éclairer les actions humaines ou de faire progresser la connaissance des phénomènes. Inversement, la manière de recueillir des données peut et doit être influencée d'abord par les méthodes de traitemen [...]


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Pour citer l’article

Georges MORLAT, « STATISTIQUE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 14 février 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/statistique/