SENTIMENT

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Valeur et vérité du sentiment

Dans quelle mesure pouvons-nous nous fier à nos sentiments, discerner leur valeur positive ?

À l'encontre des psychologues, qui font du sentiment le reflet passif d'ébranlements intellectuels ou corporels, « une image dans une glace », Pierre Janet a voulu donner une interprétation fonctionnelle du sentiment, qu'il définit comme une réaction utile, une conduite secondaire qui vient modifier la conduite primaire pour l'adapter. Ainsi, le sentiment de l'effort n'est pas le reflet passif de la peine, c'est une conduite secondaire qui permet d'activer une conduite difficile et hésitante en sélectionnant ce qui la favorise. La fatigue, loin d'être la conscience de l'épuisement, est une conduite de « freinage » qui permet de stopper l'acte avant l'épuisement en lui substituant une conduite plus « récréative ». La joie, c'est la conduite de triomphe, de gaspillage, dont la fonction est de supprimer la tension en dépensant le surplus d'énergies qu'on avait mobilisées pour atteindre le succès. Le sentiment serait donc une conduite d'adaptation des conduites primaires.

Cette théorie reste ambiguë, d'autant que Janet l'éclaire surtout par des exemples pathologiques où l'on voit mal l'adaptation. Cependant, même chez l'homme normal, cette adaptation reste grossière : la fatigue peut empêcher aussi le travail utile, la crainte n'est pas toujours le commencement de la sagesse, etc. Surtout, que vaut cette idée d'adaptation, que les psychologues ont empruntée à la biologie et à l'industrie pour en faire leur norme souveraine ? L'homme le plus parfaitement adapté serait celui qui n'éprouverait ni enthousiasme ni indignation, qui ne « se frapperait de rien ». Cet homme serait-il encore un homme ?

On se demande quelle est la valeur du sentiment. Mais celui-ci se donne toujours comme sentiment d'une valeur, et c'est peut-être par là qu'il faut l'apprécier, au lieu de lui chercher une [...]


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Écrit par :

  • : professeur à la faculté des sciences humaines de Strasbourg

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Pour citer l’article

Olivier REBOUL, « SENTIMENT », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 10 août 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/sentiment/