RITES

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L'impureté

Les phénomènes de la vie naturelle et sociale qui ne sont pas conformes à des règles et à des modèles constants ont pour le « primitif » quelque chose de déroutant et d'inquiétant. Ce sont des menaces à la sécurité dans laquelle il aimerait pouvoir s'enfermer ; et, en même temps, ce sont des symboles de ce qui est plus puissant que la règle. Il s'agit donc bien, pour lui, des manifestations directes du numineux qui, sous cette forme immédiatement perceptible, est alors considéré comme une impureté. Deux attitudes rituelles contradictoires sont alors possibles : ou bien on se préserve du numineux et on s'en écarte, pour maintenir la cohésion d'une condition humaine bien réglée ; ou bien on renonce à la quiétude de cette situation bien déterminée pour utiliser et manier la puissance numineuse. Dans le premier cas, on a affaire aux rites qui séparent l'homme de l'impureté ; dans le second, aux rites magiques ; et c'est le même principe, vu sous l'un ou l'autre de ses aspects antithétiques, qui commande les deux types de rites.

Le numineux impur apparaît dans tout ce qui est insolite, anormal, extraordinaire, contraire aux règles naturelles et sociales. Et tout ce qui relève de cette catégorie est frappé d'interdictions qu'on nomme les « tabous ». Le tabou n'est pas motivé comme le sont les prohibitions morales ou hygiéniques ; mais, si on ne le respecte pas, on s'expose à être mis hors de l'ordre commun, à être cause de toutes sortes de malheurs, à être tenu éventuellement pour un sorcier, à être soi-même impur. Ce qui est frappé de tabou, c'est donc d'abord tout ce qui n'est pas habituel, comme les monstres, les jumeaux, les phénomènes rares, les nouveautés, les innovations. Ce sont aussi les gens qui violent les règles, par exemple en commettant l'inceste, l'adultère ou le meurtre. Mais ce sont encore ceux qui sortent de l'ordre commun, tels les chefs, ou les guerriers revenant d'une expédition. On ne doit pas les toucher. Certaines phases de l'existence paraissent aussi mettre e [...]


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  • : membre de l'Institut, professeur émérite à l'université de Paris-IV-Sorbonne

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Pour citer l’article

Jean CAZENEUVE, « RITES », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 25 mars 2020. URL : http://www.universalis.fr/encyclopedie/rites/