RÉVOLUTION INDUSTRIELLE

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Le débat sur les origines de la révolution industrielle

« Expliquer » la révolution industrielle peut s'entendre en deux sens distincts, bien que complémentaires : il s'agit soit de dégager les mécanismes qui interviennent directement à l'origine de l'industrialisation, soit de remonter – parfois plusieurs siècles en amont – aux conditions préalables qui ont rendu possible la maturation du processus. Le débat sur les origines, plus vivant que jamais (Bairoch, 1997 ; Verley, 1997 ; Landes, 1998 ; Crouzet, 2000 ; Maddison, 2001), a progressé au fur et à mesure que le cas singulier de la Grande-Bretagne était replacé dans une perspective comparative plus large. Pourquoi la révolution industrielle n'est-elle pas advenue en France, plus vaste, plus peuplée et encore à tous égards nettement plus puissante que sa rivale au seuil du xviiie siècle ? Aurait-elle pu éclore dans un autre foyer industriel de l'Europe des Lumières, ou plus tôt encore au sein de ce continent qui, dès le Moyen Âge, démontre avec éclat sa capacité d'innovation ? D'autres civilisations, telle la Chine, longtemps la plus avancée de toutes, n'auraient-elles pas pu devenir le berceau de l'industrie moderne avant même l'éveil de l'Europe ? En bref : pourquoi l'Europe ? pourquoi l'Angleterre ? et pourquoi précisément au xviiie siècle, à ce stade de l'évolution anglaise ?

Pourquoi la primauté de l'Europe ?

La Chine des Song (960-1279) est indéniablement plus riche que l'Europe de son temps. Une agriculture évoluée, le développement des transports notamment par canaux, un large usage du papier-monnaie contribuent à l'essor des échanges à longue distance. Depuis les navires à aube ou à hélice jusqu'à la construction de machines à filer ou de hauts-fourneaux au coke pour produire du fer, les innovations techniques n'ont pas manqué. Jamais pourtant il n'en résulte un processus cumulatif comparable à celui de la révolution industrielle, et l'élan était déjà largement retombé lorsque la Chine, au xve siècle, se ferme aux relations avec le monde extérieur.

L'Europe suit une [...]

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Écrit par :

  • : correspondant de l'Institut, professeur émérite à l'université de Bordeaux-IV-Montesquieu

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Pour citer l’article

Jean-Charles ASSELAIN, « RÉVOLUTION INDUSTRIELLE », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 22 janvier 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/revolution-industrielle/