PHYSIQUELes fondements et les méthodes

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Physique et réalité

Le degré de raffinement auquel la physique est déjà parvenue, tout autant que l'étendue considérable des connaissances qu'elle recouvre, pose de manière aiguë le problème de la réalité, ou, si l'on préfère, celui de la signification même de ces connaissances. Comment se fait-il que l'on n'ait jamais buté contre une contradiction sans la résoudre, que l'on n'ait jamais rencontré les limites du rationnel, que l'évolution de la physique, malgré la multiplication de ses objets et de ses découvertes, se soit toujours traduite par une synthèse fondée sur des lois moins nombreuses, plus riches d'applications et plus cohérentes ? Comment se fait-il que le raisonnement mathématique ait tant à dire sur les faits naturels ? Nous présenterons rapidement les réponses qui ont été proposées à ces questions, ou plutôt les attitudes auxquelles elles ont donné lieu. Il est naturel de situer cette discussion dans un exposé relatif à la physique, car c'est sans doute là que les questions se posent de la manière la plus nette avec le plus de données.

Parmi les physiciens et les spécialistes de la philosophie des sciences, il semble qu'on puisse distinguer trois positions principales que l'on désignera comme pragmatique, néo-positiviste et réaliste.

L'attitude pragmatique

On peut résumer l'attitude pragmatique par la formule bien connue : « La science est l'ensemble des recettes qui réussissent toujours », ce qui revient à rejeter le problème. Cette attitude, que l'on confond quelquefois abusivement avec celle de l'empirisme critique, n'est pas étrangère, aujourd'hui encore, à grand nombre de physiciens, et peut-être à une majorité, qui la font leur comme allant de soi.

Il semblerait pourtant que ce point de vue soit étroitement associé à l'état de la science au xixe siècle, prérelativiste et préquantique. À l'époque où l'on pouvait, avec lord Kelvin, représenter tous les phénomènes physiques à l'aide de modèles mécaniques simples, il n'y ava [...]

Lord Kelvin

Photographie : Lord Kelvin

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William Thomson, plus connu sous son titre de lord Kelvin (1824-1907), est l'un des plus célèbres physiciens britanniques du XIXe siècle. 

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  • : professeur à l'université de Paris-Sud, Orsay, doyen de la faculté d'Orsay

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Roland OMNÈS, « PHYSIQUE - Les fondements et les méthodes », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 03 juin 2021. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/physique-les-fondements-et-les-methodes/