OCÉANIEPréhistoire et archéologie

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La Polynésie orientale

Dans les premiers siècles de notre ère, des Polynésiens occidentaux quittent leurs îles et se dirigent vers l'est. Bien que nous n'en ayons pas de preuve archéologique, il est probable qu'ils s'installèrent d'abord dans le nord de l'archipel des Cook et dans le sud des îles de la Ligne. Mais ces atolls aux maigres ressources ne pouvaient abriter une population trop nombreuse. Certains durent s'exiler, aller encore plus loin vers l'est pour trouver des îles hautes non encore habitées. Selon la tradition orale, ce furent les îles de la Société qui furent les premières colonisées et qui devinrent l'Hawaiki (le pays d'origine) des autres Polynésiens orientaux. Cependant, c'est aux îles Marquises que furent mis au jour les sites les plus anciens, datés du iiie siècle de notre ère. Le mobilier recueilli y est très comparable à ce que l'on trouve aux Samoa et aux Tonga. On a même découvert quelques tessons de poterie dont l'analyse pétrographique a démontré leur origine fidjienne. Il s'agissait sans doute d'une sorte de souvenir emporté par ces premiers colons, car l'art céramique (la poterie lapita) n'était alors plus pratiquée aux Samoa et aux Tonga.

Les îles Marquises (ou les îles de la Société), devinrent quelques siècles plus tard un nouveau centre de dispersion. À cette époque, la culture matérielle avait évolué sous l'influence probable d'éléments extérieurs à la Mélanésie et à la Polynésie occidentale où ils étaient inconnus : nombreux types d'herminettes à épaulement, hameçons divers, têtes de harpons en os, etc., tous présents en Asie, au Japon ou sur les rives nord du Pacifique. C'est cette culture matérielle que les émigrants de la Polynésie centrale importèrent dans leurs nouveaux habitats entre 400 et 800 de notre ère : les îles Hawaii, l'île de Pâques et la Nouvelle-Zélande. Au viiie siècle, l'ensemble de la Polynésie orientale était colonisé. Chaque ensemble insulaire évolua dans un isolement relatif, en fonction des exigences d'adaptation au milieu [...]


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Écrit par :

  • : professeur émérite à l'université de Paris-I-Panthéon-Sorbonne

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Pour citer l’article

José GARANGER, « OCÉANIE - Préhistoire et archéologie », Encyclopædia Universalis [en ligne], consulté le 20 septembre 2020. URL : https://www.universalis.fr/encyclopedie/oceanie-prehistoire-et-archeologie/